Résoudre les mystères de Santa Cruz

La campagne du Pacifique Sud pour Guadalcanal atteignait son apogée fin octobre 1942, et les Marines américains s’accrochaient à l’île par les ongles. Désespérée de reprendre Guadalcanal et sa base aérienne, Henderson Field, l’armée japonaise montait une offensive terrestre, et la Marine impériale japonaise (IJN) est venue en soutien. Certaines des batailles navales aériennes les plus difficiles de la Seconde Guerre mondiale ont figuré dans la campagne de Guadalcanal de six mois, y compris peut-être la plus difficile, la bataille des îles Santa Cruz du 26 octobre.

L’IJN a mis sa première équipe dans la balance, envoyant d’importantes forces opérationnelles à l’est des îles Salomon. L’amiral agressif William F. Halsey, qui venait de prendre le commandement du théâtre du Pacifique Sud (SOPAC), s’y opposa avec ses propres flattops en deux groupes construits autour de l’USS Enterprise (CV-6) et du Hornet (CV-8). En utilisant l’avantage incomparable des Ultra-informations glanées à partir de décryptages de transmissions radio japonaises chiffrées, Halsey a pu se concentrer sur le flanc de l’ennemi. À l’époque, seul le Hornet était réellement à SOPAC ; après avoir réparé les dégâts de la bataille des Salomon Orientales, l’Enterprise avançait de Pearl Harbor. Les forces opérationnelles américaines se sont réunies juste à temps.

Sous le commandement tactique du contre-amiral Thomas C. Kinkaid, les principales unités de la SOPAC participantes — les Forces opérationnelles 16 et 17 – comprenaient la paire de flattops; le cuirassé South Dakota (BB-57); une demi-douzaine de croiseurs, avec plusieurs des nouveaux croiseurs légers antiaériens spécialisés; et 14 destroyers. Une autre force, construite autour du cuirassé Washington (BB-56), figurait dans les calculs des ennemis, bien qu’elle ne participerait pas directement à la bataille. Employant leur propre éventail de formations, les forces participantes de la marine japonaise comprenaient 3 gros porteurs, 1 porte-avions léger, 4 cuirassés, 8 croiseurs lourds et 2 croiseurs légers et 21 destroyers.

Le déroulement de la bataille âprement livrée par la suite peut être très brièvement résumé. Au cours de la nuit précédant l’action principale, les avions de recherche américains PBY Catalina ont aperçu certaines des principales unités de la flotte japonaise et ont lâché des coups de regard. L’ennemi a pris des précautions et s’est détourné tandis que l’amiral Kinkaid cherchait agressivement à se rapprocher de lui. Depuis son quartier général à Nouméa, en Nouvelle-Calédonie, le commandant Halsey de la SOPAC a signalé : ” ATTAQUE. RÉPÉTER. ATTAQUE.”

Les recherches aériennes effectuées le matin du 26 octobre par l’Enterprise ont permis de trouver la principale force de porte-avions japonaise – le Kido Butai du vice-amiral Chuichi Nagumo, ou Force de frappe – et des bombardiers éclaireur ont lancé des attaques immédiates qui ont mis le porte-avions léger Zuiho hors de combat. Les éclaireurs japonais avaient presque simultanément trouvé les navires de Kinkaid et les parties échangèrent des frappes aériennes. Passant près l’un de l’autre, certains avions des formations de frappe l’ont mélangé. Des avions américains ont ensuite mis à l’écart un deuxième porte-avions ennemi et endommagé un croiseur lourd. Pendant ce temps, les Japonais endommagèrent l’Enterprise et paralysèrent le Hornet.

Le “Big E” a réussi à restaurer suffisamment son poste de pilotage pour reprendre ses activités aériennes et a maintenu des patrouilles aériennes de combat tout au long de la journée alors qu’une succession de vagues de frappe japonaises frappaient, infligeant plus de dégâts au Hornet. Des marins courageux ont combattu les feux du Hornet et l’ont maintenu à flot, mais en fin de journée, l’équipage du porte-avions grièvement blessé a reçu l’ordre d’abandonner le navire. L’amiral Kinkaid s’était déjà retiré de la zone de bataille. Cette nuit-là, les torpilles japonaises coulèrent le Hornet, une tâche que les “poissons” et les tirs d’obus des destroyers américains n’avaient pas été en mesure de faire avant que les “boîtes de conserve” ne soient forcées de battre en retraite.

Les attaques japonaises avaient également endommagé le Dakota du Sud, le croiseur lourd Portland (CA-33), le croiseur antiaérien San Juan (CL-54) et les destroyers Mahan (DD-364) et Smith (DD-378). Ce qui était probablement une torpille américaine errante a coulé le Porter (DD-356). Les frappes américaines avaient touché les porte-avions Shokaku (navire amiral de Nagumo) et Zuiho et le croiseur lourd Chikuma. En pourcentage, les pertes d’avion de chaque côté étaient presque égales. Mais en nombre, l’IJN a perdu 99 avions contre 80 avions américains, et les pertes d’équipages japonais ont été considérablement plus importantes.

De nombreuses histoires narratives plus approfondies de la bataille des îles Santa Cruz ont été écrites. Néanmoins, certains éléments de l’action restent mal compris ou restent pratiquement inconnus. Donc, plutôt que de répéter les efforts des historiens précédents, ce qui suit est une exploration de certains mystères persistants de la bataille.

Localisation de la flotte japonaise

Alors que les disjoncteurs de code d’Ultra fournissaient des informations cruciales sur les intentions et les manœuvres de la marine japonaise, les renseignements alliés n’étaient pas omniscients. Le commandant en chef de la Flotte du Pacifique, l’amiral Chester W. Nimitz à Pearl Harbor et l’amiral Halsey à Nouméa, ont basé leurs plans sur des estimations hebdomadaires des dispositions de la flotte japonaise compilées par la section F-16 de l’Office of Naval Intelligence (ONI) à Washington. Au cours des semaines précédant la bataille de Santa Cruz, les estimations étaient constamment inexactes, ce qui amena les commandants à croire que les forces de l’IJN étaient plus faibles qu’elles ne l’étaient.

Basé sur Ultra, Nimitz avertit d’une offensive navale japonaise dès le 17 octobre. Mais la radiogoniométrie et l’analyse du trafic des États-Unis n’ont placé que deux porte-avions japonais dans la zone de combat, et les estimations de l’ONI ont localisé trois des cinq flattops ennemis dans les eaux intérieures alors qu’ils étaient tous en mer. Quatre postes de pilotage japonais seraient à Santa Cruz contre deux américains. La disparité aurait été encore pire, sauf que le porte-avions japonais Hiyo, paralysé par une défaillance mécanique, a été renvoyé pour réparations. Le lendemain de la bataille, ONI estimait encore qu’une division de porte-avions ennemie qui avait combattu à Santa Cruz était au Japon.

L’enregistrement intel par rapport aux autres navires de guerre était tout aussi médiocre. C’était en partie à cause des évaluations selon lesquelles les deux croiseurs lourds de la classe Aoba avaient déjà été coulés et en partie parce que le contre-amiral Norman Scott, qui a remporté une victoire en surface au large de Guadalcanal lors de la bataille du Cap Espérance les 11 et 12 octobre, avait surestimé les pertes ennemies dans ce combat. Il a d’abord affirmé que trois croiseurs japonais et quatre destroyers avaient coulé, mais l’IJN n’avait en réalité perdu qu’un croiseur lourd et un destroyer. Les pertes exagérées ont ensuite été attribuées à des unités autres que la Division de croiseurs japonaise 6, qui avait les navires de la classe Aoba et avait été le principal adversaire au Cap Espérance. Cela a eu pour effet de minimiser la force des croiseurs lourds japonais. Lorsque les croiseurs Myoko et Maya bombardèrent Guadalcanal le 15 octobre, les services de renseignement américains pensaient que le premier était à Yokosuka et le second à Palaos.

En ce qui concerne les cuirassés, l’estimation de l’ONI du 20 octobre portait comme “peut-être endommagé” l’un des navires de l’amiral Takeo Kurita qui avait fracassé Henderson Field le 13 octobre, plaçait le Yamato et le Mutsu comme possiblement à Rabaul, et créditait la flotte ennemie dans les Salomon comme, encore une fois, “peut-être” y compris l’se, qui était au Japon. À Santa Cruz, la flotte de surface japonaise poursuit la force opérationnelle de Kinkaid alors que les Américains se retirent de la scène. Si la poursuite avait abouti à un engagement d’artillerie, les appréciations erronées seraient rentrées chez elles pour se percher.

Qui possédait Henderson Field?

L’offensive de la Marine impériale japonaise devait être déclenchée par l’annonce que l’armée japonaise avait capturé Henderson Field sur Guadalcanal. L’armée a exigé des reports répétés d’un calendrier qui prévoyait que l’événement aurait lieu le 22 octobre. Si ce calendrier avait été respecté, non seulement la flotte japonaise aurait eu des stocks de carburant plus abondants, mais la Marine américaine serait passée à l’action avant que l’Enterprise ne se soit joint au Hornet. Pour Halsey, qui croyait que les transporteurs ensemble valaient le double de ce qu’ils étaient individuellement, cela a fait une grande différence. L’armée japonaise a fait face à d’énormes obstacles sur Guadalcanal, mais le degré de sa coopération peut être contesté.

Cela vaut également pour les informations de l’armée. En août, lors de la séquence d’actions qui a conduit à la bataille des Salomon orientales, l’armée avait faussement signalé son succès à l’IJN. Voulant s’en assurer cette fois, la marine a installé un poste d’observation sur Guadalcanal pour fournir des rapports directs au navire amiral de la Flotte combinée, le superbattleship Yamato à Truk.

Dans la nuit du 24 au 25 octobre, l’armée japonaise a dûment signalé qu’elle avait pris Henderson Field. Des observateurs de la marine ont indiqué que les combats faisaient rage dans les environs de l’aérodrome. Dans la matinée, des avions de la marine japonaise se sont rendus à Guadalcanal pour vérifier le statut d’Henderson. Un avion a même essayé d’atterrir. Les éclaireurs ont trouvé le champ en toute sécurité entre des mains américaines. Cette nuit-là, l’armée a de nouveau attaqué et elle n’a pas réussi à capturer la principale base aérienne américaine. Cette fois, même la chaîne de commandement de l’armée a confirmé que ses attaques terrestres avaient échoué. La marine choisit néanmoins de poursuivre.

L’IJN avait été frustré à plusieurs reprises par les rapports inexacts de l’armée et avait averti plus d’une fois que la diminution des réserves de carburant l’obligerait à se retirer des eaux des Salomon. Pourquoi il a procédé à son offensive est un mystère durable. Seule la conjecture est possible. Les officiers de la marine japonaise, du commandant de la Flotte combinée, l’amiral Isoroku Yamamoto, étaient chagrinés par la capacité des Alliés à empêcher l’IJN de fournir efficacement les forces japonaises sur Guadalcanal. Face aux conditions désespérées sur le front — les Japonais de Guadalcanal surnomment l’endroit ” L’île de la famine” — Yamamoto est déterminé à persister malgré tous les obstacles.

Calendrier japonais

Les vétérans de la Marine impériale japonaise, du chef d’état-major de Kido Butai, le contre-amiral Ryunosuke Kusaka au capitaine de destroyer Tameichi Hara, ont noté dans les écrits d’après-guerre que les principaux commandants étaient influencés par plusieurs éléments, notamment des informations très limitées sur la présence de porte-avions américains, les observations des officiers d’état-major selon lesquelles le 27 octobre était la Journée de la marine aux États-Unis et des rapports dans la presse américaine d’une bataille majeure imminente dans le Pacifique Sud.

Le commandant de Kido Butai, l’amiral Nagumo, s’est comporté prudemment précisément à cause de la mince intelligence. Les deux autres facteurs sont depuis longtemps obscurs, mais il existe des preuves à l’appui des deux points. Depuis 1922, lorsque la Ligue de la Marine des États-Unis a organisé la première célébration, le 27 octobre a été célébré comme la Journée de la marine en Amérique. La date était l’anniversaire du président Theodore Roosevelt, père de la Grande Flotte Blanche et fervent navaliste américain. L’événement a acquis une certaine importance parmi les commandants de l’IJN car les dates du calendrier revêtaient une importance particulière pour les Japonais, qui se livraient à un sentiment de conséquence fatidique.

Pendant ce temps, l’idée d’une bataille majeure imminente dans le Pacifique Sud était d’actualité aux États-Unis. L’Associated Press a rapporté le 16 octobre que la bataille de Guadalcanal s’annonçait comme ” l’un des engagements décisifs de la guerre.”Le lendemain, le Chicago Tribune titrait: “COURS DE LA GUERRE EN JEU!”L’histoire citait le secrétaire à la Marine Frank J. Knox affirme dans la tradition nelsonienne: “Je ne veux pas faire de prédictions, mais chaque homme là-bas, à flot et à terre, rendra un bon compte de lui-même.”Rapportant sur Guadalcanal quelques jours plus tard, l’Associated Press prévoyait explicitement une bataille navale de surface imminente au large de Guadalcanal.

Le 19 octobre, l’United Press, un autre service d’information important, a fait allusion à la même idée d’une action de surface, mais a ajouté que carrier se battait pour faire bonne mesure, rapportant que les experts s’attendaient à “le résultat. . . cela reposerait sur la lutte navale ” et les États–Unis combineraient les types de tactiques utilisées lors de la bataille de la mer de Java avec celles de “Coral Sea -Midway”. De même, le correspondant militaire Hanson W. Baldwin a commenté dans un article du New York Times du 23 octobre que “nous ne pouvons pas lutter contre une action retardatrice prolongée dans le Pacifique; nous devons, estime-t-on, frapper le Japon en permanence et sans répit.”

De tels reportages de presse étaient du grain pour le moulin des nouvelles en ondes courtes diffusées dans le Pacifique depuis San Francisco, et l’écoute était routinière pour les amis et les ennemis à travers le Pacifique Sud. Sur Guadalcanal, le commandant de la Marine, le Major-général Alexander A. Vandegrift, écoutait les émissions tous les soirs avant de se coucher, et ils étaient également des agrafes à bord des navires phares de la Flotte Combinée, le Kido Butai, et de la Division 2 du Porte-avions du contre-amiral Kakuji Kakuta.

Le contre-amiral Kusaka de l’état-major de Nagumo a utilisé la date du Jour de la Marine et le sentiment d’une bataille imminente dans une dépêche à la Flotte combinée, suggérant que l’amiral Yamamoto ordonne l’avance japonaise pour le 27 octobre. Au lieu de cela, tenant à son calendrier articulé sur Henderson Field, Yamamoto a insisté sur une action immédiate. Et le 27, la bataille pour Santa Cruz était terminée.

Qu’est-il advenu des frappes aériennes américaines ?

À Santa Cruz, des bombardiers éclair de la recherche de l’aube de la Marine américaine ont réussi à endommager le porte-avions léger japonais Zuiho. Plus tard, des bombardiers en piqué Hornet ont détruit le pont d’envol du porte-avions de la flotte Shokaku. Après ces bombardements surprises, tout au long d’une longue journée de bataille, aucun flattop japonais n’a de nouveau été attaqué. Pourtant, le Hornet a eu deux vagues de frappe (totalisant 24 bombardiers en piqué SBD Dauntless et 13 avions torpilleurs TBF Avenger) avant d’être endommagé, et l’Enterprise a lancé une vague de frappe de sa propre (avec trois SBD et neuf TBF), nécessairement petite car elle avait utilisé de nombreux avions dans les recherches aériennes. Ainsi, la principale force ennemie était à peine engagée par les principales missions de frappe américaines.

La “bataille des groupes aériens” qui a eu lieu lorsque les groupes de frappe des adversaires se sont croisés sur des parcours réciproques n’explique pas ce phénomène. Pendant l’affrontement, les chasseurs japonais ont réduit d’environ la moitié les avions torpilleurs du Big E, mais aucune des formations américaines n’a fait demi-tour et, à l’exception des chasseurs d’escorte, la force d’attaque n’a pas été plus affectée. L’un des escadrons Hornet, peut-être désorienté dans la mêlée, a déplacé son vecteur, mais cela n’a pas non plus été déterminé.

La longue portée de la bataille et la disposition de la flotte japonaise ont été les principales raisons pour lesquelles les attaques américaines ont échoué. Les historiens ont presque uniformément fustigé la doctrine opérationnelle de l’IJN pour sa pratique consistant à diviser les forces en de nombreuses unités de la flotte — Force de frappe, Force d’avant—Garde, Force Avancée, Corps principal, etc. – diluant en fait la force disponible. Mais à Santa Cruz, la tactique a fonctionné à l’avantage des Japonais.

La force d’avant-garde, naviguant des dizaines de milles devant les flattops de Nagumo, fut le premier ennemi rencontré par les avions américains. Certains avions américains ont immédiatement attaqué; d’autres ont poussé jusqu’à la limite de leur portée dans l’espoir de trouver le Kido Butai, puis sont revenus frapper l’avant-garde. C’est là que le croiseur Chikuma a subi ses dommages. Étant donné que les porte-avions de Kinkaid ont perdu leurs postes de pilotage tôt dans la journée et que l’Enterprise, une fois qu’il a rétabli le service, était préoccupé par le maintien de patrouilles aériennes de combat, il n’y a pas eu de frappes aériennes de suivi.

Le Code de l’aviation japonais

Embarqué à bord de l’Enterprise était un soi-disant “détachement radio mobile”, une unité de la fraternité des signaux et du renseignement. Il a fourni à l’amiral Kinkaid des décryptages qui ont circulé sur le réseau de renseignement sur les communications ainsi que des informations tactiques provenant de sa propre surveillance radio. Le détachement du Big E était dirigé par un Marine, le capitaine Bankston T. Holcomb. Son unité a joué un rôle déterminant dans la survie de l’Enterprise, car Holcomb a fourni à Kinkaid ses premiers avertissements de certaines frappes aériennes japonaises, aidant le porte-avions à positionner les patrouilles aériennes de combat avant même que l’ennemi ne soit acquis au radar. Selon une histoire d’après-guerre des détachements radio mobiles, au milieu de la bataille, Holcomb avait eu un accès extraordinaire au trafic de messages des avions japonais parce qu’il avait reçu une copie du code de l’aviation IJN, récupérée sur l’un des avions ennemis qui s’étaient écrasés.

Ce compte semble maintenant plus compliqué qu’à l’origine. Les commandants du groupe aérien et de l’escadron japonais — les pilotes les plus susceptibles d’avoir possédé des copies du code de l’aviation — ne se sont pas écrasés à bord de l’Enterprise, ou leurs avions ont été complètement consommés pendant ce temps. En outre, on sait que du matériel documentaire a été récupéré d’un autre avion japonais, un avion qui s’est écrasé à bord du destroyer Smith.

Le compagnon de troisième classe du machiniste d’aviation Thomas Powell, un artilleur avec le “Torpedo 10” à bord de l’Enterprise, a rappelé une provenance du livre de codes, qui lui était liée par l’amiral Kinkaid lui-même. Au port quelques semaines après la bataille, Kinkaid dit à Powell et à d’autres marins que le livre de codes a bien été capturé sur le Smith. Le rapport d’après-action du Big E ne mentionne pas le destroyer ni n’indique que l’Enterprise s’est arrêté pendant la bataille pour recevoir du matériel d’un autre navire. Si c’est vrai, cela suggère que le livre de codes de l’aviation japonaise n’aurait pu changer de mains qu’après Santa Cruz. L’aide du capitaine Holcomb à Kinkaid dans le feu de la bataille provient de techniques de surveillance radio plus conventionnelles.

Qu’en est-il de l’Entreprise ?

De nombreux arguments au sujet du résultat à Santa Cruz reposent sur l’idée que les forces des porteurs postbattle des côtés étaient en quelque sorte égales. Une fois que les Japonais ont envoyé les Zuikaku chez eux pour former un nouveau groupe aérien, l’égalité en termes littéraux existait. Mais le statut de l’Entreprise, le point plat du côté américain de cette équation, est mal compris. La combinaison de coups de bombe et de quasi-accidents que le porte-avions a subis à Santa Cruz a fait plus qu’obstruer un ascenseur en place sur son poste de pilotage, ralentissant ainsi les opérations de vol. Le capitaine Osborn B. Hardison, le capitaine du navire, apprit bientôt que les dommages étaient plus graves qu’on ne le pensait.

Deux quasi—accidents avaient des rivets à ressort ou des plaques déviées — par endroits jusqu’à 2½ pieds vers l’intérieur – ouvrant les réservoirs de carburant à la mer sur près de 100 pieds de coque. Dans une zone, tous les cadres, planchers et cloisons avaient été bouclés. Fuites menacées. La tige de l’Enterprise était lacée de trous de fragments, de quelques-uns jusqu’à un pied de large, et elle prenait de l’eau, à quatre pieds de la proue. Sur le pont du hangar, le plancher d’une section de 50 pieds près de l’ascenseur No 1 a été fortement endommagé, les ponts ci-dessous ont été soufflés. Les membres d’équipage d’un compartiment étaient en fait piégés par des espaces inondés au-dessus d’eux. Deux palans à bombes étaient douteux. Le gyroscope du pont était tombé en panne. Plusieurs radios et une boucle de radiogoniométrie étaient désactivées.

Certaines réparations n’ont pu être effectuées qu’au port. Bien que le Big E puisse lancer et récupérer des avions, il n’était pas vraiment prêt au combat et, dans un engagement renouvelé, aurait été gravement désavantagé. Les vitesses de combat et même les mers orageuses auraient pu menacer sa navigabilité. Les équipes de contrôle des dégâts du capitaine Hardison – ainsi que tous les efforts surhumains déployés à la main pour permettre au navire de prendre de la vitesse malgré ses dégâts.

Pendant 11 jours après l’arrivée du porte-avions à Nouméa, il a été complètement incapable, car l’amiral Halsey a ajouté tous les ingénieurs et réparateurs à ceux qui travaillaient déjà sur le navire. Les brèches de coque ont été réparées, mais le blocage de l’ascenseur de l’avion attendait un débarquement à sec aux États-Unis. Lorsque l’Enterprise a repris la mer, Pearl Harbor a estimé en privé que le porte-avions fonctionnait à 70% de son efficacité au combat. Pendant ce temps, la décision de l’IJN de renvoyer le Zuikaku dans les eaux de l’Empire japonais était entièrement volontaire, basée sur un plan de régénération pour une autre offensive de Guadalcanal prévue pour janvier 1943. Elle aurait tout aussi bien pu être retenue dans le Pacifique Sud.

Qui a gagné ?

Les observateurs américains prennent diverses positions sur le résultat à Santa Cruz. Le général des marines Vandegrift a qualifié la bataille d ‘” impasse.”Le commandant de théâtre, l’amiral “Bull” Halsey, a écrit que “tactiquement, nous avons ramassé le bout sale du bâton, mais stratégiquement, nous l’avons rendu.”De même, l’historien officiel de la marine Samuel Eliot Morison a qualifié la bataille de victoire tactique japonaise qui a permis aux Alliés de gagner un temps précieux. Et l’historien de l’aviation John Lundstrom, auteur de l’examen le plus détaillé des échanges aériens, a parlé d’une “supposée” victoire décisive japonaise et l’a suivie d’une analyse qui, sans le dire réellement, a qualifié le résultat de défaite japonaise. Robert Sherrod, chroniqueur de l’aviation maritime pendant la guerre, a déclaré que Santa Cruz était un cas dans lequel “le score de la boîte est trompeur.”

Richard Frank, expert de la campagne de Guadalcanal, n’a fait aucune évaluation directe, mais a cité avec approbation l’opinion de l’amiral Nimitz, rédigée quelques semaines après la bataille, qui déclare que les Japonais ont été refoulés et que leurs groupes aériens de porte-avions se sont brisés à la veille de batailles critiques. Le commandant Edward P. Stafford, auteur de l’historique faisant autorité de l’Enterprise, a qualifié la bataille de “tirage sanglant. . . ce qui n’avait été une victoire américaine que parce qu’elle avait momentanément contrecarré une tentative japonaise de reconquête.”

Les auteurs populaires analysent également leurs significations. Historien naval E. B. Potter conclut que les Américains “ont eu le pire de la bataille” mais ont eu le réconfort d’infliger de très lourdes pertes à l’aviation. Edwin P. Hoyt a qualifié Santa Cruz de “perte américaine, mais pas celle qui l’a rendue impossible. . . pour s’accrocher à Guadalcanal “, tandis qu’Eric Hammel qualifiait la bataille de “victoire japonaise techniquement “.”Les autorités de guerre des porte-avions James et William Belote ont remporté une victoire japonaise”, une victoire remportée à un coût presque intolérable.”Et Kenneth I. Friedman a décrit une défaite tactique qui “a prévenu une débâcle totale et catastrophique.”

Toutes ces évaluations, cependant, souffrent de recul. Nous savons maintenant comment la campagne de Guadalcanal s’est déroulée et l’importance de la bataille des îles Santa Cruz pour réduire les rangs des pilotes et des équipages japonais expérimentés. Les actions de surface culminantes au large de Guadalcanal en novembre, au cours desquelles le suivi japonais s’est désintégré, sont également connues. L’amiral Nimitz, par exemple, a émis son célèbre avis sur Santa Cruz après les batailles de novembre. Mais le jour de la Marine – 27 Octobre – 1942, la SOPAC était dans les circonstances les plus difficiles. De Pearl Harbor, Nimitz a ordonné à Halsey de compléter les arrangements pour la défense des bases arrière dans le Pacifique Sud. Les deux amiraux ont demandé aux autorités de Washington de demander le prêt d’un porte-avions britannique pour servir à la SOPAC. Pendant ce temps, Halsey a mis toutes les mains au travail dans une course contre la montre pour réparer l’Enterprise, le seul porte-avions américain restant dans le Pacifique.

Par de nombreuses mesures raisonnables, la bataille des îles Santa Cruz a marqué une victoire japonaise — et une victoire stratégique. La Marine impériale japonaise avait poursuivi la flotte de Kinkaid qui se retirait, la forçant même à s’éloigner de la zone de combat. Le lendemain de l’action, les Japonais possédaient la seule force de porte-avions opérationnelle dans le Pacifique. En plus d’avoir coulé plus de navires — de plus grand tonnage de combat — les Japonais avaient plus d’avions restants et étaient en possession physique des mers. Bien qu’une grande part du mérite revienne aux aviateurs japonais et même aux destroyers américains, le naufrage d’un porte-avions de la flotte américaine, le Hornet, par une attaque à la torpille de surface a également été une réussite notable. Les arguments basés sur les pertes d’équipages ou sur les propriétaires de Guadalcanal concernent autre chose : la campagne, pas la bataille. L’amiral Yamamoto et la Flotte combinée n’ont pas réussi à exploiter le succès de Santa Cruz, mais le fait que l’effort naval ait ensuite été détourné ne peut pas diminuer la réussite de la Marine impériale japonaise le 26 octobre 1942.

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