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Bain de sang à Mukden: La Russie impériale et le Japon entrent en collision

Par Louis Ciotola

Janvier et février 1905 furent des mois critiques pour les empires russe et japonais, qui étaient enfermés dans une guerre sur l’Asie de l’Est qu’aucun d’eux ne pouvait supporter. L’immense Empire russe, supposé par la plupart des observateurs être militairement de loin supérieur à son rival asiatique, n’avait pas réussi à soumettre rapidement le Japon. Maintenant, la Russie était confrontée à des troubles intérieurs croissants chez elle, qui menaçaient non seulement de faire dérailler l’effort de guerre, mais peut-être de renverser la monarchie elle-même. Pendant ce temps, le Japon, bien plus petit que son adversaire, se trouvait rapidement à court d’hommes et de ressources. Le désespoir s’emparant, les Japonais espéraient remporter une victoire décisive. Ce fut une course contre la montre pour les deux empires — une course que seul l’un d’eux pouvait gagner. Chacun tenterait de le faire en Mandchourie gelée et désolée.

L’année a commencé victorieusement pour le Japon, mais les triomphes étaient loin d’être le coup décisif que les Japonais cherchaient. Pourtant, la prise de Port Arthur a libéré des troupes précieuses qui pourraient être utilisées pour porter un coup décisif en Mandchourie, où une grande armée japonaise était assise face aux Russes le long de la rivière Sha Ho au sud du village de Mukden. La situation était tendue. Séparées de quelques centaines de mètres seulement, les armées adverses tenaient fermement leurs positions fortifiées. Mais malgré les apparences, les deux avaient des plans ambitieux pour attaquer. Le maréchal Oyama Iwao n’attendait que l’arrivée du général Nogi Maresuke de Port Arthur avant de lancer une offensive soigneusement conçue qui, espérait-il, gagnerait la guerre.

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Son homologue russe, Alexei Kuropatkin, avait déjà décidé de passer à l’offensive avant la chute de Port Arthur. La prise du port l’obligea simplement à hâter ses plans afin de préempter l’arrivée de l’armée de Nogi. Mais l’armée russe avait besoin de plus de temps pour se préparer. Kouropatkine n’avait que récemment atteint le commandement suprême et, bien qu’admiré par ses soldats, n’avait pas encore gagné la foi de ses officiers. Le moral était bas. Grâce à l’immensité de la Sibérie, les fournitures arrivaient soit par train via une voie unique parcourant des milliers de kilomètres, soit après avoir été transportées à la voile à mi-chemin du globe. Des vêtements d’hiver appropriés n’avaient atteint les troupes qu’un mois auparavant. Aggraver les choses était une commande divisée. L’individu le plus clivant était le général nommé politique Oscar Kazimirovich Grippenberg. À son arrivée en Mandchourie, Grippenberg s’était vanté : “Si l’un de vous recule, je vous tuerai. Si je recule, tuez-moi.”Il n’avait aucune intention de soutenir une telle bravade en servant docilement Kuropatkine.

La première priorité de Kouropatkine était de ralentir, sinon d’empêcher entièrement, l’arrivée de Nogi. Alors que les Russes recevaient régulièrement des renforts, leur qualité n’était pas comparable à celle des vétérans de Nogi à Port Arthur. Pour atteindre son objectif, Kouropatkine choisit de profiter de la supériorité de la cavalerie russe en lançant un raid monté derrière les lignes ennemies pour couper la ligne de chemin de fer contrôlée par les Japonais au nord de Port Arthur. Si tout se déroulait comme prévu, l’offensive russe ultérieure aurait des chances de succès considérablement accrues.

Le 8 janvier, 7 500 cavaliers et éclaireurs à cheval russes sous les ordres de Pavel Ivanovitch Mishchenko se mirent en route pour mener le raid. Cela s’est avéré une débâcle dès le début. Les progrès sont pitoyablement lents car les Russes tombent sur plusieurs garnisons japonaises le long de leur route et s’arrêtent inutilement pour les engager. L’élément de surprise était irrémédiablement perdu. Après avoir atteint sa cible principale de la station d’Inkou, Mishchenko ne put mener qu’un bref bombardement avant qu’un flot de renforts japonais ne le force à tenter une charge frontale rapide. Les Japonais repoussèrent facilement l’attaque et, leur position étant désormais intenable, les Russes se retirèrent.

Le général Pavel Ivanovitch Mishchenko a mené le raid raté de la cavalerie russe.
Le général Pavel Ivanovitch Mishchenko a mené le raid raté de la cavalerie russe.

Le raid de Mishchenko n’a rien accompli sauf pour établir que Nogi n’était pas encore lié à Oyama. Il n’y a eu que des dommages mineurs aux communications, qui ont tous été réparés en quelques heures. Un commentateur russe flegmatique a observé: “Le résultat obtenu par le détachement n’avait pas justifié nos espoirs.”En fait, le raid n’a servi qu’à alarmer Oyama, l’incitant à exhorter Nogi à se dépêcher au front.

Nogi n’était pas encore arrivé sur les lieux lorsque Kouropatkine lança une grande offensive russe le 25 janvier. Le choix de la stratégie de Kuropatkin était extrêmement controversé parmi ses officiers. Beaucoup voulaient tenter une attaque de flanc au lieu d’un assaut frontal émoussé. Le principal parmi les dissidents était Grippenberg, qui défendait ce point de vue depuis des semaines. Kuropatkine n’en entendait pas parler, craignant que la nécessité de protéger un flanc étendu ne fasse qu’épuiser ses réserves. Après avoir été snobé, Grippenberg déclara boudeusement qu’il serait préférable que l’armée russe se retire entièrement. Naturellement, ce conseil a également été rejeté, mais il suffisait de répandre le pessimisme parmi les dirigeants. Le général Nikolai Petrovich Linevich, commandant la Première armée de Mandchourie, a fait remarquer qu’il y avait “peu d’attentes de succès.”

Les Russes ont rapidement rencontré le désastre. Ironiquement, la phase initiale de l’attaque avait été confiée au général le plus opposé à l’opération — Grippenberg. Le mouvement bâclé tout au long du mois de sa Deuxième Armée de Mandchourie dans ses positions d’attaque a alerté les Japonais de la stratégie russe bien avant le début de l’offensive. En outre, la collection de généraux de Kouropatkine, qui avaient été envoyés par le tsar Nicolas II et ses conseillers à Saint-Pétersbourg plutôt que choisis personnellement par Kouropatkine, n’a pas réussi à coordonner correctement leurs efforts. Une tempête de neige aveuglante et des températures de 25 degrés en dessous de zéro ont grandement exacerbé les difficultés.

Le fiasco qui en a résulté est devenu connu sous le nom de bataille de Sandepu. Les Japonais, déjà informés de la nature de la stratégie russe, furent encore aidés lorsque Grippenberg lança prématurément son attaque de la droite russe. Ce faisant, il n’a pas réussi à coordonner l’offensive avec les forces du général Alexander Vasilyevich Kaulbars et, par conséquent, a avancé de manière isolée. Deux des colonnes de la Deuxième Armée de Mandchourie ont attaqué la mauvaise cible, qui était complètement dépourvue de soldats ennemis, tandis que l’artillerie bombardait par erreur Heikoutai plutôt que Sandepu. Malgré les erreurs, les Russes ont réussi à gagner du terrain, mais Kuropatkin a soudainement eu froid aux yeux et a refusé d’engager ses réserves. Une contre-attaque japonaise rapide effaça rapidement tous les gains russes. Le 28 janvier, Kuropatkin a annulé l’offensive naissante.

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Au début de la campagne de Mukden, une mêlée sauvage se déroule entre la cavalerie russe et la cavalerie japonaise. Les Russes n’ont pas réussi à couper les lignes ferroviaires japonaises à Port Arthur.

Immédiatement, des disputes féroces ont éclaté pour savoir qui était responsable des 14 000 soldats russes perdus dans la catastrophe. Il était impossible ” de rêver de réussir après l’arrivée de Nogi “, se plaignit Grippenberg pour justifier ses actions prématurées. Il a souligné que l’incapacité de Kouropatkine à engager pleinement les réserves était la principale cause de la défaite. Sans surprise, Kuropatkine, citant le déploiement maladroit de Grippenberg et l’attaque prématurée, a rendu la pareille en plaçant carrément le blâme sur les épaules du commandant de la Deuxième Armée de Mandchourie. Ne voulant pas prendre le blâme, Grippenberg a prétendu être malade et a demandé un rappel, ce que Saint-Pétersbourg a rapidement accordé. Il expliquera plus tard au tsar que Kouropatkine était sa véritable maladie. Kuropatkine, quant à lui, était exaspéré par le traitement indulgent du gouvernement à l’égard de Grippenberg et se retrouva avec une armée gravement ébranlée par la défaite et divisée en dirigeants.

Après la bataille de Sandepu, l’armée russe se replie vers le nord à une courte distance de Mukden. Là, avec un front s’étendant sur 90 miles, les Russes ont creusé. Bien qu’il ait adopté une posture défensive, Kouropatkine est resté déterminé à remporter la victoire en Mandchourie par une action offensive. La façon exacte dont une telle attaque serait menée à la suite d’une nouvelle défaite était loin d’être claire.

Oyama, lui aussi, avait l’intention de terminer les affaires en Mandchourie par une offensive. La pression sur lui était écrasante. Malgré de nombreuses victoires, le Japon avait atteint la limite de sa capacité de guerre. Toutes ses ressources pour les opérations terrestres étaient maintenant rassemblées en Mandchourie. Un coup décisif pour mettre fin triomphalement à la guerre était absolument nécessaire avant que le temps ne lui soit donné. Ce coup devait être porté immédiatement, ont soutenu les dirigeants japonais, réitérant constamment la nécessité de réaliser une soi-disant deuxième berline.

Pour l’aider dans l’objectif ambitieux de répéter la victoire allemande sur les Français lors de la guerre franco-prussienne trois décennies plus tôt, Oyama avait de nouveaux outils à sa disposition. Après une marche éreintante dans des conditions hivernales horribles, la Troisième armée de Nogi avait enfin atteint le front, emportant avec elle les énormes canons de siège qui avaient si efficacement réduit Port Arthur. De nouveaux renforts venus du Japon, peut-être les derniers que la patrie avait à offrir, étaient également en route, marchant du sud-est sous les ordres du général Kawamura Kageaki. Il n’y avait pas de temps à perdre. Oyama a déterminé que pour réussir, il était essentiel d’attaquer avant que le printemps prochain ne dégèle les nombreuses rivières de la région et fournisse aux Russes des défenses naturelles supplémentaires.

Le général japonais Maresuke Nogi dirige les renforts indispensables depuis Port Arthur.
Le général japonais Maresuke Nogi dirige les renforts indispensables depuis Port Arthur.

Tout à fait par coïncidence, les Russes et les Japonais ont finalisé leurs plans offensifs le 19 février. Le plan de Kuropatkine était identique à celui qu’il avait formulé à Sandepu. Il avait l’intention de commencer la bataille en jetant sa droite contre l’ennemi à gauche, bien que cette fois-ci, il tenterait de déborder son adversaire plutôt que de simplement foncer vers l’avant. Mais la stratégie de Kuropatkin était basée sur une intelligence désespérément défectueuse. Bien qu’il soit conscient de la présence de Nogi et de l’approche de Kawamura, il a gravement mal évalué à la fois leur position le long du front et les forces respectives des armées adverses.

Découvrant une division des vétérans de Nogi sur la droite japonaise, le commandant russe a faussement supposé que cela signifiait que toute la Troisième Armée japonaise était à droite. En fait, la Troisième Armée se cachait à gauche derrière la Deuxième Armée, complètement inaperçue par la reconnaissance russe lacunaire. Pire encore, Kuropatkin a mal compris la taille de la force de Kawamura sur le flanc est. Surnommée la Cinquième Armée ou l’Armée du Yalu, la force de Kawamura n’était pas du tout une armée, mais simplement une division et quelques réservistes. Le faux surnom était une tromperie brillamment orchestrée destinée à encourager les Russes à croire que les Japonais avaient beaucoup plus de soldats à Mukden qu’eux.

L’intelligence d’Oyama, comme il s’est avéré, n’était guère meilleure. Comme son ennemi juré, Oyama n’avait aucune idée que son adversaire préparait une attaque imminente, même si les déploiements russes détectés en indiquaient autant. Au lieu de cela, le commandant japonais faisait confiance à sa capacité à se déplacer plus rapidement que son ennemi et, sur la base de l’expérience antérieure, supposait que son plan d’attaque complexe perturberait efficacement la structure de commandement russe, la faisant ainsi s’effondrer complètement.

“Pour décider de la question de la guerre”

Pour remporter sa victoire décisive, Oyama a prévu une double enveloppe massive à haut risque de l’armée russe numériquement supérieure. Le mouvement serait mené par une série d’actions au bon moment pour dissimuler ses véritables intentions. Tout d’abord, il taquinerait les Russes à l’est, utilisant les forces de Kawamura pour jouer sur les craintes irréalistes de Kuropatkine que les Japonais aient l’intention de se frayer un chemin vers le port de Vladivostok. Pendant ce temps, le centre japonais affaibli maintiendrait une offensive régulière mais généralement faible pour éloigner l’ennemi de la véritable zone cible à l’ouest. Là, Nogi frapperait, débordant la droite russe épuisée et se connectant avec Kawamura venant de l’ouest pour achever l’encerclement et détruire l’armée russe. Le centre et la droite étaient l’appât et la gauche était le marteau.

Bien qu’extrêmement confiant, Oyama ne se faisait aucune illusion sur les faiblesses de sa propre armée. Lors d’un conseil de guerre à Liaoyang le 20 février, il a souligné la nécessité de monter un meilleur effort de poursuite que ce qui avait déjà été montré pendant la guerre. Conscient de la situation générale du Japon, Oyama instruit ses généraux: “L’objet de la bataille est de décider de la question de la guerre. Il ne s’agit donc pas d’occuper certains points ou de s’emparer de portions de territoire. C’est essentiellement que l’ennemi devrait recevoir un coup dur.” Alors qu’il prononçait ces mots, les premières escarmouches à l’est avaient déjà commencé.

Maréchal Oyama Iwao.
Maréchal Oyama Iwao.

Oyama avait son travail fait pour lui. L’armée japonaise comptait quelque 207 000 hommes contre 276 000 pour les Russes. Les Japonais sont également confrontés à des carences en artillerie et en cavalerie, avec 1 000 canons contre 1 200 pour les Russes et seulement 7 350 cavaliers face à 16 000 de l’ennemi. Ils possédaient cependant un énorme avantage en mitrailleuses, avec quelque 250 contre 54 pour les Russes.

L’armée russe court d’ouest en est en une ligne mince, avec ses quelques réserves positionnées au centre. Ses défenses le long de la ligne étaient suffisamment redoutables pour que de nombreux commandants remettent en question toute la stratégie offensive de Kuropatkine. Tenant le flanc droit, la Deuxième armée mandchoue, positionnée entre la rivière Hun et le chemin de fer menant au nord à Mukden. Kaulbars avait depuis remplacé Grippenberg en tant que commandant. Pendant ce temps, A.A. Bilderling, dont la force était assise entre le chemin de fer et la colline de Putilov, remplaçait Kaulbars au centre en tant que commandant de la Troisième armée de Mandchourie. À l’est, le “Loup de Sibérie” Linevich conservait le commandement de la Première armée de Mandchourie, tandis qu’à sa gauche, parmi les collines accidentées du flanc extrême-oriental, se trouvaient les deux tiers de la cavalerie sous les ordres du général Paul von Rennenkampf.

Au début de la bataille, la Troisième Armée de Nogi se cachait toujours derrière la Deuxième Armée japonaise dirigée par Oku Yasukata, mais au fur et à mesure que le plan d’Oyama se déroulait, elle prendrait la place qui lui revient dans les plaines sur le flanc gauche. Beaucoup parmi le commandement japonais retenaient leur souffle. Ils craignaient depuis longtemps que Nogi soit incompétent, et il avait fallu tous les efforts d’Oyama pour le maintenir au commandement. Immédiatement à la droite d’Oku se trouvait Nozu Michitsura, à la tête de la Quatrième Armée japonaise, tandis qu’à la droite de Nozu se trouvait la Première Armée japonaise sous les ordres de Kuroki Tamemoto. Il était de la responsabilité de Kuroki de soutenir la Cinquième armée de Kawamura dans la phase initiale trompeuse de la bataille.

La première étape de la bataille a commencé le 23 février. Avec les mines de Fushun comme objectif, l’avance de Kawamura contre la gauche russe a commencé avec brio, repoussant les avant-postes ennemis et menaçant le flanc. Mais le terrain était difficile et le temps atroce, et le rythme de Kawamura a rapidement ralenti à un crawl. Les Russes possédaient une supériorité numérique considérable à l’est derrière les retranchements, et ils ont utilisé leur force pour arrêter les vétérans de Port Arthur. Néanmoins, Kuropatkine était nerveux, déclenchant une frénésie d’activité derrière la ligne russe alors que les troupes de l’ouest étaient frénétiquement transférées à l’est.

Bien qu’Oyama ignorait complètement pourquoi il en était ainsi, sa stratégie fonctionnait avec brio. Les unités russes ont couru sur le front, amincissant leurs défenses dans les plaines pour gaspiller leurs énergies dans les montagnes, ce qui nécessitait en fait beaucoup moins d’unités pour créer une barrière efficace. Le processus contre-productif a complètement épuisé des milliers de soldats russes. De nombreuses unités ont parcouru plus de 50 miles, pour être obligées d’entreprendre un voyage de retour immédiat, les rendant ainsi presque entièrement inutiles en raison de la fatigue. Lorsque Kuropatkine ordonna à la Première Division sibérienne de se détacher de la Deuxième Armée de Mandchourie et de marcher vers l’est, il mit effectivement fin à toute possibilité de lancer sa propre offensive planifiée. L’annulation officielle est intervenue peu de temps après.

Le poids des renforts russes stoppa Kawamura. Avec une supériorité locale de deux contre un, Linevich contre-attaqua avec la cavalerie de Rennenkampf, mais les assaillants se heurtèrent rapidement aux mêmes difficultés qui avaient gêné les Japonais, et l’assaut n’aboutit à rien. Le lendemain, chargeant à travers une tempête de neige aveuglante, l’armée du Yalu attaque à nouveau, cette fois dirigée par la Première division Kobi. Protégés par des tirs d’artillerie, les Japonais ont pénétré jusqu’à la base des collines où se trouvaient les retranchements russes. Seuls les barbelés empêchaient une nouvelle avancée.

Des tireurs d'élite japonais occupent les tranchées avant à l'extérieur de Mukden. Bientôt, ils passeraient à l'offensive.
Des tireurs d’élite japonais occupent les tranchées avancées à l’extérieur de Mukden. Bientôt, ils passeraient à l’offensive.

Le léger succès japonais est directement dû à l’activité dans le centre. En soutien à Kawamura, la Première Armée japonaise a lancé un bombardement des positions russes sur les collines de Deniken et Beresnev. Après un certain nombre de charges brutales, les Japonais ont capturé les hauteurs. D’autres colonnes se sont déplacées pour se relier à Kawamura, mais la vive opposition russe a mis un terme à leurs espoirs de créer un front uni.

Le 27 février, Nozu, armé d’obusiers de 11 pouces que Nogi avait apportés de Port Arthur, commença un barrage impitoyable sur les collines de Putilov et de Novgorod. Bien que les pertes aient été peu nombreuses, les canons ont fait pleuvoir des obus sur les positions russes, provoquant beaucoup de tourments et poussant un officier secoué à désespérer: “Il est impossible de tenir la ligne maintenant.”Mais le centre a tenu. Le vrai problème était plus à l’ouest, où la situation était destinée à être bien différente.

Bien que certains dirigeants russes craignaient depuis longtemps une attaque sur leur gauche, leurs mises en garde étaient restées lettre morte. Le barrage massif contre les collines de Putilov et de Novgorod a convaincu Kuropatkin que la poussée japonaise principale était toujours destinée au centre. Lorsque la véritable tempête a éclaté, il a été pris entièrement par surprise. À ce moment-là, plus de bataillons 40 et de canons 100 s’étaient déplacés de la droite et du centre russes vers la gauche. Lorsque Kaulbars affronta l’assaut principal de l’ennemi, il avait déjà été privé de beaucoup de ses meilleures troupes. Les conséquences désastreuses des redéploiements se sont immédiatement fait sentir.

Bien que les Russes ne l’aient pas détecté pendant un certain temps, Nogi a lancé la Troisième Armée japonaise contre le flanc droit russe en conjonction avec le bombardement du centre. Les Japonais ont faussement caché leur infanterie derrière un écran de cavalerie pendant la phase initiale de l’attaque. Quand les Cosaques sous le général M.I. Grekov a rencontré les premiers Japonais, ils ne savaient pas qu’ils faisaient face à toute la force de l’armée de Nogi. Quoi qu’il en soit, après une brève démonstration de résistance, les Cosaques se sont retirés. Maintenant entièrement sans entrave, l’avance japonaise a pris de l’ampleur. Le lendemain, les assaillants avaient presque débordé l’aile droite russe.

Le succès de Nogi est en grande partie dû à un autre bombardement d’artillerie japonais massif, mené cette fois par Oku contre Kaulbars. L’objectif d’Oku était de distraire Kaulbars pendant que Nogi achevait son encerclement. Comme dans les autres secteurs, le barrage n’a que peu endommagé les retranchements russes, mais il a convaincu Kouropatkine que le vrai danger était sur sa droite. Malheureusement pour les Russes, cette prise de conscience n’a rien fait pour atténuer la confusion au sein de leur commandement. Des ordres contradictoires circulaient d’avant en arrière, envoyant des unités dans toutes les directions alors que les généraux peinaient à saisir l’évolution rapide de la situation.

Les troupes russes luttent avec leurs pièces de terrain au milieu des vents tourbillonnants de l'hiver à Mukden.
Les troupes russes luttent avec leurs pièces de terrain au milieu des vents tourbillonnants de l’hiver à Mukden.

La Troisième Armée japonaise a avancé pratiquement sans entrave pendant trois jours jusqu’à ce qu’un blizzard l’oblige finalement à ralentir le 2 mars. La veille, le flanc de Nogi avait été temporairement exposé alors qu’il occupait la ville de Hsinmintun, mais les Russes n’étaient pas en mesure de contre-attaquer. Pendant ce temps, les Japonais commençaient à montrer une certaine faiblesse. Le manque de vivres et de cartes inadéquates, combinés à la météo perfide, ont commencé à saper l’offensive. Puis, aussi, leur ennemi a enfin commencé à montrer une certaine compétence. Bien que les Russes n’aient profité d’aucune occasion pour perturber la conduite de Nogi, ils ont réussi à changer leur front en bon ordre.

Contrairement à la cavalerie, l’infanterie russe a combattu courageusement, même si ses commandants désorientés n’ont guère aidé leur cause. Les hommes de Kaulbars résistent aux avances d’Oku, bien que ces attaques soient limitées et ne visent qu’à détourner l’attention du flanc. Néanmoins, Kaulbars et Bilderling, comprenant lentement leur position précaire, commencèrent à paniquer et ordonnèrent le retrait d’une grande partie de leurs fournitures à Mukden. L’aide, cependant, était lentement en route.

Kouropatkine avait réuni suffisamment de réserves le 2 mars pour ordonner une contre-attaque contre Nogi qui avait une chance de renverser la vapeur. Il ordonna à Kaulbars d’organiser deux colonnes et de frapper à l’ouest sur le flanc de Nogi. M.V. Launitz, laissé au commandement du front de la Deuxième Armée mandchoue en face d’Oku, reçoit l’ordre de libérer des effectifs supplémentaires en réduisant la longueur de sa ligne avec un retrait prudent vers la rivière Hun. Après quelques difficultés, cela fut réalisé, mais cela n’affecta guère l’issue de la contre-attaque de Kaulbars. En fait, Kaulbars ne lui a guère donné de chance. Lorsque la première colonne, dirigée par le général D.A. Topornin, rencontra une vive opposition, Kaulbars lui ordonna frénétiquement d’abandonner l’attaque. Cela a laissé la deuxième colonne sous les ordres du général Alexander Birger entièrement dans le pétrin. Croyant qu’il était coupé, Birger se retira également.

Général Alexei Kuropatkin.
Général Alexei Kuropatkin.

Le 4 mars, Kuropatkine ordonna à Launitz de contre-attaquer Oku en prévision d’un nouvel effort contre Nogi. Les Japonais, cependant, n’ont pas été dupes car les Russes n’ont pas tenté de créer un quelconque type de ruse plus à l’est. Kuropatkine espérait avoir plus de chance la deuxième fois grâce au retour de la Première division sibérienne au commandement de Kaulbars. De plus, au cours des 24 heures précédentes, l’avance de Nogi vers le nord avait considérablement prolongé la ligne japonaise, la rendant vulnérable à une contre-attaque déterminée. Le soir, la Troisième Armée japonaise était à l’ouest de Mukden. Si les Russes devaient éviter la défaite, le moment était venu de prendre des mesures décisives.

Kaulbars lança la contre-attaque tôt le lendemain matin. La première frappe a été menée par Konstantin Tserpitski, qui a effrontément informé ses soldats alors qu’ils partaient: “Les enfants, la Russie conquiert toujours. Nous allons conquérir maintenant. Avancez et balayez ces païens japonais en enfer. Il n’y aura pas de retraite, pas de retour.” L’assaut le plus critique, cependant, a été mené par A.A. Grengross dans le grand Nord. Avec les Premiers Sibériens sous son commandement, Grengross reçoit l’ordre de frapper le flanc exposé de Nogi, ce qui, en cas de succès, dévasterait la stratégie japonaise.

Une fois de plus, le désordre au niveau des commandes a régné sur la journée. Au tout début des opérations, Kaulbars a inexplicablement modifié les plans en transférant des hommes de Grengross pour soutenir Tserpitski. Toute la stratégie a donc été compromise. Grengross et les premiers Sibériens épuisés ont été suspendus pour sécher. Aggravant les choses, la colonne du nord, plutôt que de frapper le flanc de Nogi, se heurta directement au fer de lance de la Troisième Armée japonaise elle-même et parvint à peine à échapper à l’encerclement. Avec tout ce qui s’effondrait autour de lui, Kaulbars ordonna un retrait. Un Kuropatkine furieux dirigea toutes ses frustrations vers le commandant assiégé de son aile droite assiégée. “Il est nécessaire de demander au commandant de la Deuxième armée s’il se bat vraiment avec une armée”, a déclaré Kurpatkin avec mépris, “et non avec une série de guerriers à surveiller par le reste de ses troupes.”

Le retrait russe

Les Russes, en tout cas, n’ont pas eu de chance. Kouropatkine, bien qu’il ne veuille pas abandonner le combat, ne voit guère d’autre recours que de procéder à un retrait ordonné derrière la rivière Hun. Bilderling reçoit l’ordre de rejoindre Kaulbars dans cette entreprise tandis que Linevich tient bon dans un effort désespéré pour empêcher une fusion entre Kuroki et Kawamura. Jusqu’à présent, la Première Armée mandchoue avait utilisé le terrain à bon escient pour arrêter Kawamura mort sur ses traces. Oyama était déterminé à faire bouger à nouveau sa Cinquième armée et ordonna à Kuroki de l’aider.

L'armée russe vaincue se retire en bon ordre de Mukden. Les Japonais, bien que victorieux, étaient trop épuisés pour poursuivre leur victoire.
L’armée russe vaincue se retire en bon ordre de Mukden. Les Japonais, bien que victorieux, étaient trop épuisés pour poursuivre leur victoire.

Revigorés par le retrait partiel de la Russie, les Japonais renouvellèrent farouchement leurs efforts tout au long de la ligne. Le 6 mars, Oku lance un assaut massif contre la Deuxième Armée mandchoue qui justifie encore plus pour Kuropatkin la décision de se rétablir derrière le Hun. À l’est, Linevich n’était plus en mesure d’empêcher le renforcement de Kuroki à Kawamura et les Japonais commencèrent progressivement à repousser les Russes hors des collines. Kuropatkine ordonna par la suite à Linevich de se replier également.

Comme toujours, cependant, le théâtre le plus critique était l’Occident. Le 7 mars, Nogi avait fait des progrès considérables et était sur le point de couper le chemin de fer au nord de Mukden, ce qui couperait les communications russes. C’était une menace terrible que Kuropatkin ne pouvait ignorer. Il a eu la chance d’avoir ordonné le retrait de l’armée quand il l’a fait, car cela lui a permis de réagir maintenant efficacement. Ayant raccourci ses lignes, Kuropatkine put utiliser la main-d’œuvre libérée pour étendre son flanc droit le long de la ligne de chemin de fer au nord de Mukden et bloquer avec succès la poussée de Nogi.

Malgré ce succès limité, la cohésion de l’armée russe commençait à s’effondrer. Ignorant largement les événements à l’ouest, Bilderling et Linevitch furent consternés par l’ordre de Kuropatkine de se replier. Pendant ce temps, le désordre régnait à l’arrière. La discipline se détériore alors que de nombreux soldats succombent à l’ivresse. Surtout, la confusion et les conditions très serrées rendaient pratiquement impossible le transfert organisé des unités, éliminant presque toutes les options à moins d’une retraite totale. Il est apparu que les hypothèses précédentes d’Oyama concernant son adversaire s’avéraient exactes.

Oyama lance sa dernière attaque contre les Russes le lendemain sur tout le front. “J’ai l’intention de poursuivre sérieusement et de transformer la retraite de l’ennemi en déroute”, a-t-il déclaré. Oku, Nozu et Kuroki avancent au centre, pénètrent dans la nouvelle ligne russe et menacent de couper l’armée de Kuropatkine en deux. À midi le 9 mars, la Première Armée japonaise, à l’est de Mukden, a coupé les communications entre la Première Armée mandchoue et le reste des forces russes. Pendant ce temps, à l’ouest, Nogi a finalement percé, détruit le chemin de fer au nord de Mukden et s’est déplacé furieusement vers l’est pour rejoindre Kawamura dans le but de piéger l’ensemble de l’armée ennemie. La Deuxième Berline insaisissable est soudainement devenue une possibilité distincte.

Pendant près de deux jours, Kouropatkine tenait fermement son terrain, mais dans l’après-midi du 9 mars, il était clair que si l’armée ne se retirait pas bientôt, elle serait encerclée et détruite. À 18 h 45, il ordonna un retrait général à 40 milles au nord de Tiehling. Moins de deux heures plus tard, avec l’ordre signé, l’armée russe a commencé sa retraite au milieu d’une énorme tempête de poussière qui a duré tout au long du lendemain. Le temps atroce, tout en empêchant la retraite et en ajoutant à sa confusion, fit beaucoup pour sauver les forces battues en ralentissant fortuitement les mâchoires des tenailles japonaises.

GUERRE RUSSO-JAPONAISE, 1905. Bataille près de la ville de Mukden, en Mandchourie, livrée du 20 février au 10 mars 1905. Lithographie, japonaise, 1905.
Sous le célèbre drapeau du soleil levant, les troupes impériales japonaises se précipitent sur un pont à Mukden tandis que les troupes russes paniquées se replient sur la rivière gelée en contrebas.

Avant de partir, les Russes travaillaient frénétiquement à détruire tout ce qui pouvait être utile à l’ennemi, y compris leurs fournitures à Mukden et le pont ferroviaire sur le Hun. À présent, le centre japonais avançait rapidement dans leur sillage. La situation dans les zones arrière approchait de la panique, les soldats russes en fuite et les trains de bagages obstruant la voie d’évacuation qui se rétrécissait, tandis que la tempête de poussière réduisait considérablement la visibilité. Lorsque Kaulbars entendit un officier s’enquérir de l’endroit où se trouvait le 7e Régiment, le général exaspéré, le bras en écharpe en raison d’une fracture de la clavicule, perdit son sang-froid. “Le 7e Régiment ?” s’écria-t-il. “Je ne sais pas ce qu’est devenue toute mon armée et il me demande où est mon 7e régiment!”

L’arrière-garde a mené une action vigoureuse et sanglante qui a sauvé le reste de l’armée, tout en abandonnant la plupart des blessés dans le processus. Le 12 mars, la plupart des Russes étaient à l’abri du danger. N’ayant pas réussi à refermer le piège à temps, les Japonais ont été contraints de se contenter d’une victoire indécise et de la capture de Mukden. Trop épuisés pour donner la chasse, ils s’arrêtèrent, permettant à leurs adversaires vaincus de se replier paisiblement sur Tiehling.

Bien qu’ils aient cédé le terrain après avoir failli être détruits, les Russes ont finalement donné autant qu’ils ont obtenu. La défaite leur a coûté environ 70 000 morts, blessés ou disparus, ainsi que 20 000 autres capturés. La victoire, cependant, fut presque aussi brutale pour les Japonais, qui souffrirent près de 16 000 tués et 60 000 blessés. Les pertes, bien que vraiment horribles, étaient des pertes que l’immense Empire russe pouvait absorber — du moins militairement. En revanche, les pertes pour le Japon ont été dévastatrices. Avec une diminution rapide des hommes et des matériaux, les victoires telles que Mukden ressemblaient davantage à des défaites. N’ayant pas réussi à porter un coup décisif, l’effort de guerre japonais a vacillé au bord de l’abîme. Il faudrait un miracle tout à fait différent pour avoir lieu en dehors de la Mandchourie s’il devait triompher.

Il s’est avéré que le Japon n’a pas eu un miracle mais deux. Alors que les combats en Mandchourie faisaient rage, la révolution a secoué Saint-Pétersbourg, endommageant gravement l’effort de guerre russe et menaçant la monarchie Romanov elle-même. Quatre mois plus tard, la marine japonaise accomplit en mer ce que l’armée ne pouvait pas faire à terre, anéantissant totalement la flotte russe dans le détroit de Tsushima. En un instant, l’avantage de la main-d’œuvre de la Russie en Mandchourie n’avait plus de sens. Le tsar découragé s’engagea à faire la paix — aussi humiliante soit-elle. À toutes fins utiles, la guerre russo-japonaise était terminée.

Cette histoire a été publiée dans le magazine Military Heritage.

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