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Les Thermes de Trajan (c. 105 de notre ère) étaient la quatrième installation de baignade monumentale fournie par les empereurs aux citoyens de Rome, riches et pauvres (après les Thermes d’Agrippa, de Néron et de Titus). D’environ 500 mètres de diamètre, avec d’immenses voûtes de béton décorées de marbres et de mosaïques importés, les Thermes de Trajan illustrent la capacité des Romains à créer d’immenses bâtiments pour répondre aux besoins physiques et idéologiques de son énorme population. Agrippa, Néron et Titus avaient construit de grands bains publics, mais les bains de Trajan étaient une véritable avancée en termes d’échelle, en particulier dans les terrains environnants.

Les thermes Titus et Trajan sont mentionnés ensemble par les Anciens, et étaient en réalité unis, ceux de Titus ayant été agrandis par Trajan et joints aux siens. Les thermes de Trajan, en partie sur le même site, et adjacents à ceux de Titus, ont été commencés par Domitien et terminés par Trajan; ils étaient plus étendus que ceux de Titus, et s’étendaient vers l’église de S. Pietro in Vincoli, qu’ils touchaient presque. Ils semblent, d’après une inscription, avoir été embellis par Julius Felix Campanianus, préfet de Rome. Ce sont les bains dont Vasari mentionne la circonstance, dans la Vie de Giovanni da Udine, de fouilles effectuées près de S. Pietro, et la découverte des peintures et des stucs, qui ont tellement plu à Giovanni et Raphaël qu’ils les ont imités dans les arabesques du Vatican. Palladio a fait un plan de ces bains. Le plan des thermes de Trajan ressemble beaucoup à ceux de Dioclétien: il occupe une superficie d’environ 1100 pieds sur 800.

Il reste encore un des grands hémicycles près de l’angle nord. Sur les côtés les plus courts, près des angles est et sud, se trouvent les restes de deux hémicycles avec des niches pour les statues. Le long côté opposé au Colisée contient au centre les restes d’un grand théâtre semi-circulaire. Il y a peu de vestiges, et ceux-ci sont inintelligibles, de la partie interne du bâtiment. Une partie de la maison dorée de Néron reste sous les thermes de Trajan. Dans les passages et les chambres de cette maison, il y a encore d’élégantes décorations arabesques, dont les couleurs dans de nombreuses parties sont encore très vives.

La suggestion que ces ruines ne soient peut-être pas les Thermes de Titus, mais en réalité ceux de Trajan, remonte à peu de temps, mais aujourd’hui, grâce aux études de M. Lanciani, ce doute a été levé par l’examen d’un dessin de Palladio et à la suite des fouilles qui ont été entreprises entre l’Amphithéâtre flavien et l’Esquilin. De sorte que maintenant nous pouvons absolument affirmer que les ruines jusqu’ici appelées les Thermes de Titus sont, en réalité, les Thermes de Trajan, qui dans les catalogues régionaux et les inscriptions sont nommés séparément.

Néanmoins, même les Thermes de Trajan ne manquaient pas de cet air de somptuosité propre à l’architecture romaine. Au contraire, parmi les monuments de la maison, il n’y en avait pas beaucoup qui pouvaient se comparer à ces bains.

Le mot “grotte” a son étymologie en “grotle” ou “grotta”, c’est-à-dire des lieux creusés, des grottes ou des cavernes, et pour expliquer le sens réel, il faut remonter, non pas à l’époque de Titus ou de Trajan, mais seulement à l’époque de la Renaissance au XVIe siècle. À cette époque, les thermes de Trajan étaient accessibles, et Raphaël, avec ses élèves, alors sur le point de décorer la célèbre loggie du Vatican, s’y rendit pour étudier ces décors*, peints dans le goût fantastique qui sent bon cet art hellénistique improprement appelé pompéien. C’est Vasari, le Plutarque des artistes italiens, qui nous raconte ces visites répétées aux Thermes qui, en raison de leur ancienneté, étaient devenus des structures souterraines comme des grottes, ou des cavernes, ou, enfin, grolte. D’où le nom de “grotte” donné aux décorations qui habillent les murs et les voûtes des Bains dits de Titus, appelés aussi “décoration raphaélesque”, qui a la même signification.

L’histoire raconte également que Raphaël et ses élèves, afin que personne ne puisse connaître leur plagiat, ont fait remplir ces portions particulières des ruines – une histoire tout à fait improbable, à la fois en raison de son contraste avec l’esprit archéologique connu de Raphaël et parce que l’histoire ne le confirme pas. En fait, il existe des documents selon lesquels ces ruines étaient accessibles jusqu’au début du XVIIIe siècle, et ce n’est qu’à cette époque qu’elles ont été rendues inaccessibles parce qu’elles étaient devenues la station balnéaire des brigands, qui y trouvaient une retraite assez sûre. L’histoire raconte qu’en 1776, Ludovic Mirri les a découvertes et en a exploré une partie ; mais ce n’est qu’en 1813, pendant la domination française, qu’elles ont été découvertes à peu près dans la mesure où elles sont actuellement. Les écrivains du Cinquecento, d’autre part, affirment que les décorations des soi-disant Bains de Tite ont excité la curiosité de tout le monde à Rome, ce qui montre également l’improbabilité de l’histoire selon laquelle les ruines ont été remplies à l’époque de Raphaël.

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