Solving the Mysteries of Santa Cruz

La campagna del Pacifico meridionale per Guadalcanal stava raggiungendo il suo culmine alla fine di ottobre 1942, e i Marines statunitensi erano appesi all’isola per le unghie. Nel disperato tentativo di riconquistare Guadalcanal e la sua base aerea, Henderson Field, l’esercito giapponese stava montando un’offensiva terrestre, e la Marina imperiale giapponese (IJN) uscì in supporto. Alcune delle battaglie aeree navali più combattute della seconda guerra mondiale figurarono nella campagna di Guadalcanal di sei mesi, tra cui forse la più dura, la battaglia del 26 ottobre delle Isole Santa Cruz.

L’IJN ha messo in bilico la sua prima squadra, inviando grandi task force ad est delle Isole Salomone. L’aggressivo ammiraglio William F. Halsey, che aveva appena assunto il comando del South Pacific theatre (SOPAC), si oppose con i suoi flattops in due gruppi costruiti attorno alla USS Enterprise (CV-6) e Hornet (CV-8). Utilizzando il vantaggio incomparabile di Ultra-informazioni raccolte da decrittografie di trasmissioni radio giapponesi cifrate-Halsey è stato in grado di concentrarsi sul fianco del nemico. Al momento, solo il Hornet era in realtà a SOPAC; dopo aver avuto danni dalla battaglia delle Salomone Orientali riparati, l ” Enterprise è stato spingendo in avanti da Pearl Harbor. Le task force della portaerei americana si sono incontrate appena in tempo.

Sotto il comando tattico del contrammiraglio Thomas C. Kinkaid, le principali unità SOPAC partecipanti—Task Force 16 e 17-includevano la coppia di flattops; la corazzata South Dakota (BB-57); una mezza dozzina di incrociatori, con molti dei nuovi incrociatori leggeri antiaerei specializzati; e 14 cacciatorpediniere. Un’altra forza, costruita attorno alla corazzata Washington (BB-56), figurava nei calcoli dei nemici, anche se non avrebbe partecipato direttamente alla battaglia. Impiegando la propria gamma di formazioni, le forze partecipanti della marina giapponese comprendevano 3 grandi portaerei, 1 portaerei leggera, 4 navi da battaglia, 8 incrociatori pesanti e 2 leggeri e 21 cacciatorpediniere.

Il corso della successiva battaglia combattuta amaramente può essere riassunto molto brevemente. Durante la notte prima dell’azione principale, gli aerei di ricerca del PBY Catalina avvistarono alcune delle principali unità della flotta giapponese e sferrarono colpi di sguardo. Il nemico prese precauzioni e si allontanò mentre l’ammiraglio Kinkaid cercava aggressivamente di chiudersi con lui. Dal suo quartier generale a Nouméa, Nuova Caledonia, il comandante del SOPAC Halsey segnalò: “ATTACCO. RIPETERE. ATTACCO.”

Le ricerche aeree del mattino da parte dell’Enterprise il 26 ottobre trovarono la principale forza di portaerei giapponese—il Kido Butai del viceammiraglio Chuichi Nagumo, o Forza d’attacco—e bombardieri scout fecero attacchi immediati che misero fuori combattimento la portaerei leggera Zuiho. Gli esploratori giapponesi avevano quasi contemporaneamente trovato le navi di Kinkaid, e le parti si scambiarono attacchi aerei. Passando l’uno vicino all’altro, alcuni aerei delle formazioni d’attacco si sono mischiati. Aerei americani ha continuato a sideline una seconda portaerei nemica e di danneggiare un incrociatore pesante. I giapponesi nel frattempo danneggiarono l’Enterprise e paralizzarono il Calabrone.

Il “Big E” riuscito a ripristinare il suo ponte di volo a sufficienza per riprendere le attività all’aria e mantenuto aria di combattimento pattuglie attraverso il giorno come una successione di Giapponese sciopero onde colpire, infliggere più danni sulla Hornet. Coraggiosi marinai combatterono gli incendi del Calabrone e la tennero a galla, ma alla fine della giornata all’equipaggio della portaerei gravemente ferita fu ordinato di abbandonare la nave. L’ammiraglio Kinkaid si era già ritirato dalla zona di battaglia. Quella notte i siluri giapponesi affondarono l’Hornet, un compito che” fish “e shellfire dai cacciatorpediniere statunitensi non erano stati in grado di fare prima che i” barattoli di latta” fossero costretti a ritirarsi.

Gli attacchi giapponesi avevano anche danneggiato il South Dakota, l’incrociatore pesante Portland (CA-33), l’incrociatore antiaereo San Juan (CL-54) e i cacciatorpediniere Mahan (DD-364) e Smith (DD-378). Quello che era probabilmente un errante siluro americano affondò il Porter (DD-356). Gli attacchi americani avevano colpito le portaerei Shokaku (la nave ammiraglia di Nagumo) e Zuiho e l’incrociatore pesante Chikuma. In percentuale, le perdite piane su ciascun lato erano quasi uguali. Ma in numero, l’IJN ha perso 99 aerei contro 80 aerei americani e le perdite degli equipaggi giapponesi sono state sostanzialmente maggiori.

Sono state scritte molte storie narrative più approfondite della Battaglia delle Isole Santa Cruz. Tuttavia, alcuni elementi dell’azione continuano ad essere poco conosciuti o rimangono praticamente sconosciuti. Quindi, piuttosto che ripetere gli sforzi degli storici precedenti, quello che segue è un’esplorazione di alcuni misteri duraturi della battaglia.

Localizzazione della flotta giapponese

Mentre i code-breaker di Ultra fornivano informazioni cruciali sulle intenzioni e le manovre della marina giapponese, l’intelligence alleata non era onnisciente. Il comandante in capo della flotta del Pacifico, l’ammiraglio Chester W. Nimitz a Pearl Harbor e l’ammiraglio Halsey a Nouméa basarono i loro piani su stime settimanali delle disposizioni della flotta giapponese che furono compilate dalla sezione F-16 dell’Office of Naval Intelligence (ON) a Washington. Durante le settimane precedenti la battaglia di Santa Cruz le stime erano costantemente imprecise, portando i comandanti a credere che le forze dell’IJN fossero più deboli di quanto non fossero.

Basato su Ultra, Nimitz avvertì di un’offensiva navale giapponese già il 17 ottobre. Ma la ricerca della direzione radio e l’analisi del traffico degli Stati Uniti posizionarono solo due portaerei giapponesi nell’area di battaglia, e le stime dell’ON localizzarono tre dei cinque flattops nemici nelle acque domestiche quando tutti erano in mare. Quattro ponti di volo giapponesi sarebbero a Santa Cruz rispetto a due americani. La disparità sarebbe stata ancora peggiore salvo che il vettore giapponese Hiyo, paralizzato da un guasto meccanico, è stato mandato via per le riparazioni. Il giorno dopo la battaglia, ON stimò ancora che una divisione di portaerei nemica che aveva combattuto a Santa Cruz era in Giappone.

Il record intel rispetto ad altre navi da guerra era ugualmente scarso. Ciò fu in parte dovuto alle valutazioni che entrambi gli incrociatori pesanti della classe Aoba erano già stati affondati e in parte perché il contrammiraglio Norman Scott, che ottenne una vittoria di superficie al largo di Guadalcanal nella battaglia di Cape Esperance dell ‘ 11-12 ottobre, aveva sopravvalutato le perdite nemiche in quella lotta. Inizialmente affermò che tre incrociatori giapponesi e quattro cacciatorpediniere erano affondati, ma l’IJN aveva effettivamente perso solo un incrociatore pesante e un cacciatorpediniere. Le perdite esagerate furono poi segnate a unità diverse dalla Divisione Incrociatore 6 del Giappone, che aveva le navi della classe Aoba ed era stato il principale avversario a Cape Esperance. Ciò ha avuto l’effetto di ridurre al minimo la forza giapponese dell’incrociatore pesante. Quando gli incrociatori Myoko e Maya bombardarono Guadalcanal il 15 ottobre, i servizi segreti statunitensi credevano che il primo fosse a Yokosuka e il secondo a Palau.

Per quanto riguarda le navi da battaglia, la stima ON del 20 ottobre portò come “possibilmente danneggiata” una delle navi dell’ammiraglio Takeo Kurita che aveva distrutto Henderson Field il 13 ottobre, collocò la Yamato e la Mutsu come possibilmente a Rabaul, e accreditò la flotta nemica nelle Salomone come, di nuovo, “possibilmente” inclusa l’Ise, che si trovava in Giappone. A Santa Cruz, la flotta di superficie giapponese inseguì la task force di Kinkaid mentre gli americani si ritiravano dalla scena. Se l’inseguimento avesse portato a un impegno di artiglieria, gli apprezzamenti sbagliati sarebbero tornati a casa.

Chi possedeva Henderson Field?

L’offensiva della Marina Imperiale giapponese doveva essere innescata dalla notizia che l’esercito giapponese aveva catturato Henderson Field su Guadalcanal. L’esercito ha chiesto ripetuti rinvii di un programma che aveva chiesto che l’evento si verificasse il 22 ottobre. Se questo programma fosse stato mantenuto, non solo la flotta giapponese avrebbe avuto scorte di carburante più abbondanti, ma la Marina statunitense sarebbe entrata in azione prima che l’Enterprise si fosse unita alla Hornet. Per Halsey, che credeva che i vettori insieme valessero il doppio di quello che erano individualmente, che ha fatto una grande differenza. L’esercito giapponese ha affrontato enormi ostacoli su Guadalcanal, ma il grado della sua cooperazione è aperto a sfide.

Questo è vero anche per le informazioni dell’esercito. Ad agosto, durante la sequenza di azioni che portarono alla Battaglia delle Salomone orientali, l’esercito aveva falsamente riportato il successo all’IJN. Volendo fideiussione questa volta, la marina ha istituito un posto di osservazione su Guadalcanal per fornire rapporti diretti alla nave ammiraglia della flotta combinata, la superbattleship Yamato a Truk.

Nella notte tra il 24 e il 25 ottobre l’esercito giapponese riferì di aver preso Henderson Field. Osservatori navali hanno indicato che i combattimenti infuriavano nelle vicinanze del campo d’aviazione. Al mattino, gli aerei navali giapponesi volarono fino a Guadalcanal per verificare lo stato di Henderson. Un aereo ha persino provato ad atterrare. Gli scout trovarono il campo in mani americane. Quella notte l’esercito attaccò di nuovo, e di nuovo non riuscì a catturare la base aerea americana chiave. Questa volta anche la catena di comando dell’esercito ha confermato che i suoi attacchi a terra erano falliti. La marina ha comunque scelto di procedere.

L’IJN era stato ripetutamente frustrato dai rapporti imprecisi dell’esercito e avvertito più di una volta che la diminuzione dei rifornimenti di carburante avrebbe obbligato a ritirarsi dalle acque delle Salomone. Perché ha proceduto con la sua offensiva è un mistero duraturo. Solo la congettura è possibile. Ufficiali navali giapponesi, dal comandante della flotta combinata Ammiraglio Isoroku Yamamoto in giù, sono stati chagrined alla capacità degli alleati per impedire l ” IJN di fornire efficacemente le forze giapponesi su Guadalcanal. Di fronte a condizioni disperate al fronte-giapponese su Guadalcanal soprannominato il luogo “Isola di fame” – Yamamoto determinato a persistere nonostante ogni ostacolo.

Giapponese Tempi

Marina Imperiale Giapponese veterani, da Kido Butai Capo di stato maggiore Ammiraglio Posteriore Ryunosuke Kusaka di destroyer skipper Tameichi Hara, come indicato nel dopoguerra scritti che i principali comandanti erano influenzato da diversi elementi, tra cui un numero limitato di informazioni sulla presenza di aerei Americani vettori, il personale dei funzionari di osservazioni che il 27 ottobre è stato Navy Giorno negli Stati Uniti, e riporta la stampa Americana di un’imminente battaglia importante nel Sud del Pacifico.

Kido Butai comandante ammiraglio Nagumo si comportò con cautela proprio a causa della scarsa intelligenza. Gli altri due fattori sono stati a lungo oscuri, ma ci sono prove a sostegno di entrambi i punti. Dal 1922, quando la Lega della Marina degli Stati Uniti organizzò la prima osservanza, il 27 ottobre è stato celebrato come Navy Day in America. La data era il compleanno del presidente Theodore Roosevelt, padre della Grande Flotta Bianca e un convinto navalista americano. L’evento acquisì un certo significato tra i comandanti dell’IJN perché le date del calendario erano di particolare importanza per i giapponesi, che si concedevano un senso di conseguenza fatale.

Nel frattempo, l’idea di un’imminente grande battaglia nel Pacifico meridionale era corrente negli Stati Uniti. L ” Associated Press ha riferito il 16 ottobre che la battaglia per Guadalcanal si stava profilando per essere “uno degli impegni decisivi della guerra.”Il giorno dopo il Chicago Tribune titolò:” È IN GIOCO LA GUERRA!”La storia citava il segretario della Marina Frank J. Knox afferma nella tradizione nelsoniana: “Non voglio fare previsioni, ma ogni uomo là fuori, a galla e a terra, darà un buon resoconto di se stesso.”Riportando su Guadalcanal pochi giorni dopo, l’Associated Press prevede esplicitamente un’imminente battaglia navale di superficie al largo di Guadalcanal.

Il 19 ottobre, la United Press, un altro importante servizio di telegiornali, alludeva alla stessa idea di un’azione di superficie, ma aggiungeva il vettore che combatteva per buona misura, riferendo che gli esperti si aspettavano “il risultato . . . sarebbe cerniera sulla lotta navale ” e gli Stati Uniti avrebbero combinare i tipi di tattiche utilizzate nella battaglia del Mar di Giava con quelli di “Coral Sea–Midway. Allo stesso modo, il corrispondente militare Hanson W. Baldwin ha commentato in un articolo del New York Times del 23 ottobre che “non possiamo combattere un’azione di ritardo prolungata nel Pacifico; dobbiamo, si ritiene, colpire il Giappone continuamente e senza tregua.”

Tale stampa era grist per il mulino di notizie a onde corte che veniva trasmesso nel Pacifico da San Francisco, e l’ascolto era di routine per amici e nemici attraverso il Pacifico meridionale. A Guadalcanal, il comandante della Marina, il maggiore generale Alexander A. Vandegrift ascoltava le trasmissioni ogni sera prima di andare a letto, ed erano anche graffette a bordo delle navi ammiraglie della Flotta combinata, il Kido Butai, e la Divisione Portaerei 2 del contrammiraglio Kakuji Kakuta.

Il contrammiraglio Kusaka dello staff di Nagumo usò la data del giorno della Marina e il senso di una battaglia imminente in un invio alla Flotta combinata, suggerendo che l’ammiraglio Yamamoto ordinasse l’avanzata giapponese per il 27 ottobre. Invece, tenendo il suo calendario Henderson incernierato sul campo, Yamamoto ha insistito per un’azione immediata. E il 27, la battaglia per Santa Cruz era finita.

Cosa è successo agli attacchi aerei americani?

A Santa Cruz, i bombardieri scout della dawn search della U. S. Navy riuscirono a danneggiare la portaerei giapponese Zuiho. Più tardi, bombardieri in picchiata Hornet sballato il ponte di volo della portaerei Shokaku. Dopo quei bombardamenti a sorpresa, durante una lunga giornata di battaglia, nessun flattop giapponese fu nuovamente attaccato. Tuttavia la Hornet scese da due onde d’attacco (per un totale di 24 bombardieri in picchiata SBD Dauntless e 13 aerei siluri TBF Avenger) prima di essere danneggiata, e l’Enterprise lanciò un’onda d’attacco propria (con tre SBD e nove TBF), necessariamente piccola perché aveva usato molti aerei nella ricerca aerea. Così la principale forza nemica era a malapena impegnata dalle principali missioni di attacco statunitensi.

La “battaglia dei gruppi aerei” che ha avuto luogo mentre i gruppi di attacco degli avversari volavano l’un l’altro su percorsi reciproci non tiene conto di questo fenomeno. Durante lo scontro, i caccia giapponesi ridussero gli aerei siluri della Big E di circa la metà, ma nessuna delle formazioni americane tornò indietro, e ad eccezione dei caccia di scorta, la forza d’attacco non fu ulteriormente influenzata. Uno degli squadroni Hornet, forse disorientato nella mischia, ha spostato il suo vettore, ma anche questo non è stato determinato.

Il lungo raggio in cui si svolse la battaglia e la disposizione della flotta giapponese furono le ragioni principali per cui gli attacchi statunitensi fallirono. Gli storici hanno quasi uniformemente castigato IJN dottrina operativa per la sua pratica di dividere le forze in numerose unità della flotta-Forza d’attacco, Forza d’avanguardia, Forza avanzata, Corpo principale, e così via—in effetti, diluendo la forza disponibile. Ma a Santa Cruz la tattica ha funzionato a vantaggio giapponese.

La Forza d’Avanguardia, navigando decine di miglia davanti ai piani di Nagumo, fu il primo nemico incontrato dagli aerei americani. Alcuni aerei statunitensi attaccarono immediatamente; altri premettero al limite della loro portata nella speranza di trovare il Kido Butai e poi tornarono a colpire l’Avanguardia. Qui è stato dove l’incrociatore Chikuma ha subito il suo danno. Poiché i vettori della Kinkaid hanno perso i ponti di volo all’inizio della giornata, e l’Enterprise, una volta ripristinato il servizio, era preoccupata di mantenere le pattuglie aeree da combattimento, non ci furono attacchi aerei di follow-up.

Il codice dell’aviazione giapponese

Imbarcato a bordo dell’Enterprise era un cosiddetto “distaccamento radio mobile”, un’unità della fraternità segnali-intelligence. Ha fornito l’ammiraglio Kinkaid con decrittografie che circolavano sulla rete di intelligence delle comunicazioni e informazioni tattiche dal proprio monitoraggio radio. Il distaccamento nella Big E era guidato da un marine, il capitano Bankston T. Holcomb. La sua unità fu determinante per la sopravvivenza dell’Enterprise, poiché Holcomb fornì a Kinkaid i suoi primi avvertimenti di alcuni degli attacchi aerei giapponesi in arrivo, aiutando la portaerei a posizionare le pattuglie aeree di combattimento ancor prima che il nemico venisse acquisito sul radar. Secondo una storia postbellica dei distaccamenti radio mobili, nel bel mezzo della battaglia Holcomb aveva ottenuto un accesso straordinario al traffico di messaggi aerei giapponesi perché gli era stata consegnata una copia del codice dell’aviazione IJN, recuperato da uno degli aerei nemici che si erano schiantati.

Questo account ora sembra essere più complicato di quanto non fosse originariamente. I comandanti del gruppo aereo giapponese e dello squadrone-i piloti che più probabilmente possedevano copie del codice dell’aviazione-non si schiantarono a bordo dell’Enterprise, o i loro aerei furono completamente consumati mentre lo facevano. Inoltre, è noto che il materiale documentario è stato recuperato da un altro aereo giapponese, un aereo che si è schiantato a bordo del cacciatorpediniere Smith.

Il compagno di terza classe del macchinista dell’aviazione Thomas Powell, un artigliere con “Torpedo 10” a bordo dell’Enterprise, ricordò una provenienza per il codice, che gli era stata riferita dall’ammiraglio Kinkaid stesso. In porto alcune settimane dopo la battaglia, Kinkaid disse a Powell e ad alcuni altri marinai che il codice era stato effettivamente catturato sulla Smith. Il rapporto post-azione di Big E non menziona il cacciatorpediniere o indica che l’Enterprise si è fermata durante la battaglia per ricevere materiali da un’altra nave. Se è vero, questo suggerisce che il codice dell’aviazione giapponese avrebbe potuto cambiare di mano solo dopo Santa Cruz. L’assistenza del capitano Holcomb a Kinkaid nel calore della battaglia deriva da tecniche di monitoraggio radio più convenzionali.

Che dire dell’impresa?

Molti argomenti sul risultato a Santa Cruz si basano sulla nozione che le forze portanti postbattle delle parti erano in qualche modo uguali. Una volta che i giapponesi mandarono a casa lo Zuikaku per addestrare un nuovo gruppo aereo, l’uguaglianza in termini letterali esisteva. Ma lo stato dell’Impresa, il piano sul lato americano di questa equazione, è poco compreso. La combinazione di colpi di bomba e quasi miss che il vettore sostenuto a Santa Cruz ha fatto più di marmellata un ascensore in posizione sul suo ponte di volo, rallentando così le operazioni di volo. Il capitano Osborn B. Hardison, lo skipper della nave, apprese presto che i danni erano più gravi di quanto si pensasse.

Due near misses avevano spuntato rivetti o piastre deviate—in luoghi fino a 2½ piedi verso l’interno—aprendo serbatoi di carburante verso il mare lungo quasi 100 piedi di scafo. In una zona, tutti i telai, i pavimenti e le paratie si erano allacciati. Perdite minacciate. Il gambo dell’Enterprise era allacciato con fori di frammenti, larghi fino a un piede, e stava prendendo l’acqua, giù per quattro piedi vicino alla prua. Sul ponte dell’hangar, il pavimento di una sezione di 50 piedi vicino all’ascensore n.1 è stato pesantemente danneggiato, i ponti sottostanti sono saltati fuori. I membri dell’equipaggio in uno scompartimento erano in realtà intrappolati da spazi allagati sopra di loro. Due paranchi bomba erano discutibili. Il giroscopio del ponte aveva fallito. Diverse radio e un ciclo di ricerca della direzione erano fuori.

Alcune riparazioni potrebbero essere effettuate solo in porto. Sebbene la Big E potesse lanciare e recuperare aerei, non era veramente pronta al combattimento e in un rinnovato impegno sarebbe stata gravemente svantaggiata. Velocità di battaglia e persino mari in tempesta potrebbero aver minacciato la sua navigabilità. Le parti di controllo dei danni del capitano Hardison-oltre a ogni sforzo sovrumano piegato a mano per consentire alla nave di fare velocità nonostante il suo danno.

Per 11 giorni dopo che la portaerei arrivò a Nouméa fu completamente inabile, poiché l’ammiraglio Halsey aggiunse ogni ingegnere e riparatore a quelli che già lavoravano sulla nave. Le violazioni dello scafo sono state riparate, ma la marmellata dell’ascensore dell’aereo ha atteso il drydocking negli Stati Uniti. Quando l’Enterprise andò di nuovo in mare, Pearl Harbor stimò privatamente che il vettore operava al 70% della sua efficienza in combattimento. Nel frattempo, la decisione dell’IJN di riportare lo Zuikaku nelle acque dell’Impero giapponese era del tutto volontaria, basata su un piano di rigenerazione per un’altra offensiva di Guadalcanal programmata per gennaio 1943. Avrebbe potuto essere trattenuta nel Pacifico meridionale.

Chi ha vinto?

Osservatori americani prendono una varietà di posizioni sul risultato a Santa Cruz. Marine generale Vandegrift definito la battaglia una ” situazione di stallo.”Theatre commander Admiral “Bull” Halsey ha scritto che ” tatticamente, abbiamo preso la parte sporca del bastone ma strategicamente l’abbiamo restituita.”Allo stesso modo, lo storico ufficiale della Marina Samuel Eliot Morison ha valutato la battaglia una vittoria tattica giapponese che ha guadagnato tempo prezioso per gli alleati. E lo storico dell’aviazione John Lundstrom, autore dell’esame più dettagliato degli scambi aerei, ha scritto di una “presunta” vittoria decisiva giapponese e ha seguito questa con un’analisi che, pur non dicendo in realtà, ha inquadrato il risultato come sconfitta giapponese. Robert Sherrod, cronista dell’aviazione marina nella guerra, ha detto che Santa Cruz era un caso in cui “il punteggio della scatola è ingannevole.”

L’esperto della campagna di Guadalcanal Richard Frank non ha fatto alcuna valutazione diretta, ma ha approvato l’opinione dell’ammiraglio Nimitz, scritta alcune settimane dopo la battaglia, che dichiara che i giapponesi sono stati respinti e i loro gruppi aerei di portaerei si sono frantumati alla vigilia di battaglie critiche. Il comandante Edward P. Stafford, autore dell’autorevole storia dell’Impresa, definì la battaglia “un pareggio sanguinoso . . . che era stata una vittoria degli Stati Uniti solo perché aveva momentaneamente sventato un tentativo giapponese di riconquista.”

Gli autori popolari analizzano anche i loro significati. Lo storico navale E. B. Potter ha concluso che gli americani “avevano avuto il peggio della battaglia”, ma ha avuto il conforto di infliggere perdite molto pesanti aviazione. Edwin P. Hoyt chiamato Santa Cruz ” una perdita americana, ma non uno che ha reso impossibile . . . per tenere su Guadalcanal, “mentre Eric Hammel definito la battaglia” tecnicamente una vittoria giapponese.”Le autorità di guerra dei vettori James e William Belote hanno segnato una vittoria giapponese”, una vittoria conquistata a un costo quasi intollerabile.”E Kenneth I. Friedman immaginava una sconfitta tattica che” prevenne una debacle totale e catastrofica.”

Tutte queste valutazioni, tuttavia, soffrono di senno di poi. Ora sappiamo come si è rivelata la campagna di Guadalcanal e l’importanza della Battaglia delle Isole Santa Cruz nel ridurre i ranghi di piloti e equipaggi giapponesi esperti. Sono note anche le azioni di superficie culminanti al largo di Guadalcanal nel mese di novembre, in cui il follow-up giapponese si è disintegrato. L’ammiraglio Nimitz, ad esempio, emise la sua celebre opinione su Santa Cruz dopo le battaglie di novembre. Ma il giorno della Marina-27 ottobre-1942, SOPAC era nella più grave delle circostanze. Da Pearl Harbor Nimitz diresse Halsey a completare gli accordi per la difesa delle basi posteriori nel Pacifico meridionale. Entrambi gli ammiragli hanno chiesto alle autorità di Washington di richiedere il prestito di una portaerei britannica per il servizio a SOPAC. Nel frattempo, Halsey mise tutte le mani al lavoro in una corsa contro il tempo per riparare l’Enterprise, l’unica portaerei statunitense rimasta nel Pacifico.

Con molte misure ragionevoli la battaglia delle Isole Santa Cruz ha segnato una vittoria giapponese—e strategica. La Marina imperiale giapponese aveva inseguito la flotta in pensione di Kinkaid, anzi l’aveva costretta ad allontanarsi dalla zona di battaglia. Il giorno dopo l’azione, i giapponesi possedevano l’unica forza portante operativa nel Pacifico. Oltre ad aver affondato più navi—di maggiore stazza da combattimento—i giapponesi avevano più aerei rimasti ed erano in possesso fisico dei mari. Anche se una grande parte del merito va agli aviatori giapponesi e persino ai cacciatorpediniere americani, l’affondamento di una portaerei statunitense, la Hornet, con un attacco di siluro di superficie fu anche un risultato notevole. Gli argomenti basati sulle perdite degli equipaggi o su chi possedeva Guadalcanal riguardano qualcos’altro: la campagna, non la battaglia. L’ammiraglio Yamamoto e la Flotta combinata non riuscirono a sfruttare il successo a Santa Cruz, ma il fatto che lo sforzo navale in seguito andò male non può diminuire il successo della Marina Imperiale giapponese il 26 ottobre 1942.

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