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Bloodbath at Mukden: Imperial Russia and Japan Collide

Di Louis Ciotola

Gennaio e febbraio 1905 furono mesi critici sia per l’impero russo che per quello giapponese, che erano bloccati in una guerra sull’Asia orientale che nessuno di loro poteva sostenere. L ” enorme Impero russo, assunto dalla maggior parte degli osservatori di essere militarmente di gran lunga superiore al suo rivale asiatico, non era riuscito a sottomettere rapidamente il Giappone. Ora la Russia stava affrontando crescenti turbolenze interne in patria, che minacciavano non solo di far deragliare lo sforzo bellico, ma forse di rovesciare la monarchia stessa. Nel frattempo, il Giappone, essendo molto più piccolo del suo avversario, era rapidamente a corto di uomini e risorse. Con la disperazione prendendo piede, i giapponesi speravano di ottenere una vittoria decisiva. Era una corsa contro il tempo per entrambi gli imperi – una corsa che solo uno di loro poteva vincere. Ognuno avrebbe tentato di farlo in ghiacciata, desolata Manciuria.

L’anno iniziò vittoriosamente per il Giappone, ma i trionfi erano lontani dal colpo decisivo che i giapponesi stavano cercando. Tuttavia, la cattura di Port Arthur liberò truppe preziose che potevano essere utilizzate per sferrare un colpo decisivo in Manciuria, dove un grande esercito giapponese sedeva di fronte ai russi lungo il fiume Sha Ho a sud del villaggio di Mukden. La situazione era tesa. Separati da poche centinaia di metri, gli eserciti avversari si tenevano saldamente alle loro posizioni fortificate. Ma nonostante le apparenze, entrambi avevano piani ambiziosi per attaccare. Il feldmaresciallo Oyama Iwao attendeva solo l’arrivo del generale Nogi Maresuke da Port Arthur prima di lanciare un’offensiva accuratamente progettata che sperava avrebbe vinto la guerra.

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Il suo omologo russo, Alexei Kuropatkin, aveva già deciso di prendere l’offensiva prima della caduta di Port Arthur. La cattura del porto lo costrinse semplicemente ad accelerare i suoi piani per prevenire l’arrivo dell’esercito di Nogi. Ma l’esercito russo aveva bisogno di più tempo per prepararsi. Kuropatkin aveva raggiunto solo di recente il comando supremo e, sebbene ammirato dai suoi soldati, non aveva ancora guadagnato la fede dei suoi ufficiali. Il morale era basso. Grazie alla vastità della Siberia, i rifornimenti arrivavano in treno attraverso un unico binario che percorreva migliaia di miglia o dopo essere stati trasportati in barca a vela a metà strada in tutto il mondo. Un abbigliamento invernale adeguato aveva raggiunto le truppe solo un mese prima. A peggiorare le cose era un comando diviso. L’individuo più divisivo era l’incaricato politico generale Oscar Kazimirovich Grippenberg. Al suo arrivo in Manciuria, Grippenberg si era vantato: “Se qualcuno di voi si ritira, vi ucciderò. Se mi ritiro, uccidimi.”Non aveva alcuna intenzione di sostenere tale spavalderia servendo obbedientemente Kuropatkin.

La prima priorità di Kuropatkin era rallentare, se non impedire del tutto, l’arrivo di Nogi. Mentre i russi ricevevano costantemente rinforzi, la loro qualità non era paragonabile ai veterani di Port Arthur di Nogi. Per raggiungere il suo obiettivo, Kuropatkin scelse di approfittare della superiorità della cavalleria russa lanciando un’incursione a cavallo dietro le linee nemiche per tagliare la linea ferroviaria controllata dai giapponesi che correva a nord da Port Arthur. Se tutto fosse andato come previsto, la successiva offensiva russa avrebbe aumentato notevolmente le possibilità di successo.

L ‘ 8 gennaio, 7.500 cavalieri russi e esploratori a cavallo al comando di Pavel Ivanovich Mishchenko partirono per condurre il raid. Si è rivelata una debacle fin dall’inizio. Il progresso fu pietosamente lento mentre i russi inciamparono in diverse guarnigioni giapponesi lungo il loro percorso e si fermarono inutilmente per ingaggiarli. L’elemento sorpresa è stato irrimediabilmente perso. Dopo aver raggiunto il suo obiettivo principale della stazione di Inkou, Mishchenko fu in grado di condurre solo un breve bombardamento prima che un’ondata di rinforzi giapponesi lo costringesse a tentare una rapida carica frontale. I giapponesi respinsero facilmente l’attacco e, con la loro posizione ormai insostenibile, i russi si ritirarono.

Il generale Pavel Ivanovich Mishchenko guidò il fallito raid della cavalleria russa.
Il generale Pavel Ivanovich Mishchenko guidò il fallito raid della cavalleria russa.

Il raid di Mishchenko non ha compiuto nulla se non per stabilire che Nogi non si era ancora collegato con Oyama. C’erano solo lievi danni alle comunicazioni, che sono stati riparati nel giro di poche ore. Osservò un commentatore russo flemmatico: “Il risultato ottenuto dal distacco non aveva giustificato le nostre speranze.” In effetti, il raid servì solo ad allarmare Oyama, spingendolo a esortare Nogi a correre al fronte.

Nogi non era ancora arrivato sulla scena quando Kuropatkin lanciò una grande offensiva russa il 25 gennaio. La scelta della strategia di Kuropatkin fu estremamente controversa tra i suoi ufficiali. Molti volevano tentare un attacco di fianco invece di un assalto frontale smussato. Primo fra i dissidenti era Grippenberg, che aveva sostenuto questo punto di vista per settimane. Kuropatkin non ne sentì parlare, temendo che la necessità di proteggere un fianco esteso avrebbe semplicemente prosciugato le sue riserve. Dopo essere stato snobbato, Grippenberg dichiarò scontrosamente che sarebbe stato meglio se l’esercito russo si fosse ritirato completamente. Naturalmente, anche questo consiglio è stato respinto, ma è stato sufficiente per diffondere il pessimismo tra la leadership. Il generale Nikolai Petrovich Linevich, al comando del primo esercito della Manciuria, osservò che c’era ” poca aspettativa di successo.”

I russi hanno incontrato rapidamente il disastro. Ironia della sorte, la fase iniziale dell’attacco era stata affidata al generale più contrario all’operazione—Grippenberg. Il movimento sciatto per tutto il mese della sua seconda armata manciù nelle sue posizioni di attacco allertato i giapponesi alla strategia russa ben prima dell’inizio dell’offensiva. Inoltre, la collezione di generali di Kuropatkin, che erano stati inviati dallo zar Nicola II e dai suoi consiglieri a San Pietroburgo piuttosto che selezionati personalmente da Kuropatkin, non riuscì a coordinare adeguatamente i loro sforzi. Una tempesta di neve accecante e temperature di 25 gradi sotto zero hanno notevolmente esacerbato le difficoltà.

Il fiasco risultante divenne noto come la Battaglia di Sandepu. I giapponesi, già informati della natura della strategia russa, furono ulteriormente aiutati quando Grippenberg lanciò prematuramente il suo attacco alla destra russa. Nel fare ciò, non riuscì a coordinare l’offensiva con le forze del generale Alexander Vasilyevich Kaulbars e, di conseguenza, avanzò in isolamento. Due delle colonne del Secondo Esercito manciù attaccarono il bersaglio sbagliato, che era completamente privo di soldati nemici, mentre l’artiglieria bombardò erroneamente Heikoutai piuttosto che Sandepu. Nonostante gli errori, i russi riuscirono a guadagnare terreno, ma Kuropatkin improvvisamente si raffreddò e rifiutò di impegnare le sue riserve. Un rapido contrattacco giapponese cancellò rapidamente tutti i guadagni russi. Il 28 gennaio, Kuropatkin ha annullato l’offensiva nascente.

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All’inizio della campagna di Mukden si svolge un corpo a corpo selvaggio tra cavalleria russa e giapponese. I russi non sono riusciti a tagliare le linee ferroviarie giapponesi a Port Arthur.

Immediatamente, accese discussioni su chi fosse responsabile dei 14.000 soldati russi persi nella catastrofe. Era impossibile ” sognare di avere successo dopo l’arrivo di Nogi”, si lamentò Grippenberg per giustificare le sue azioni premature. Indicò il fallimento di Kuropatkin nel impegnare pienamente le riserve come causa principale della sconfitta. Non sorprende che Kuropatkin, citando il goffo dispiegamento di Grippenberg e l’attacco prematuro, ricambiò ponendo la colpa direttamente sulle spalle del comandante dell’esercito della Seconda Manciuria. Non volendo prendere la colpa, Grippenberg ha sostenuto la malattia e ha chiesto un richiamo, che San Pietroburgo ha rapidamente concesso. In seguito avrebbe spiegato allo zar che Kuropatkin era il suo vero disturbo. Kuropatkin, nel frattempo, era infuriato dal trattamento indulgente del governo di Grippenberg e fu lasciato con un esercito gravemente scosso dalla sconfitta e diviso nella leadership.

Dopo la battaglia di Sandepu, l’esercito russo ripiegò verso nord a breve distanza da Mukden. Lì, con un fronte che si estende per oltre 90 miglia, i russi hanno scavato. Anche se prese una posizione difensiva, Kuropatkin rimase impegnato a raggiungere la vittoria in Manciuria attraverso un’azione offensiva. Esattamente come un tale attacco sarebbe stato condotto sulla scia di una sconfitta così fresca era tutt’altro che chiaro.

Anche Oyama aveva in programma di finire gli affari in Manciuria con un’offensiva. La pressione su di lui era schiacciante. Nonostante le numerose vittorie, il Giappone aveva raggiunto il limite della sua capacità bellica. Tutte le sue risorse per le operazioni terrestri erano ora assemblate in Manciuria. Un colpo decisivo per porre fine alla guerra trionfalmente era assolutamente necessario prima che il tempo ha detto contro di essa. Quel colpo doveva essere consegnato immediatamente, la leadership giapponese ha mantenuto, ribadendo costantemente la necessità di realizzare una cosiddetta Seconda Berlina.

Per aiutarlo nell’ambizioso obiettivo di ripetere la vittoria tedesca sui francesi nella guerra franco-prussiana di tre decenni prima, Oyama aveva alcuni nuovi strumenti a sua disposizione. Dopo un’estenuante marcia attraverso orribili condizioni invernali, la Terza Armata di Nogi aveva finalmente raggiunto il fronte, portando con sé i massicci cannoni d’assedio che avevano ridotto così efficacemente Port Arthur. Nuovi rinforzi dal Giappone, forse gli ultimi che la patria aveva da offrire, erano anche sulla loro strada, marciando da sud-est sotto il generale Kawamura Kageaki. Non c’era tempo da perdere. Oyama stabilì che, se avesse avuto successo, era essenziale attaccare prima che la prossima primavera scongelasse i numerosi fiumi della zona e fornisse ai russi ulteriori difese naturali.

Il generale giapponese Maresuke Nogi guidò i rinforzi necessari da Port Arthur.
Il generale giapponese Maresuke Nogi guidò i rinforzi necessari da Port Arthur.

Per pura coincidenza, sia i russi che i giapponesi finalizzarono i loro piani offensivi il 19 febbraio. Il piano di Kuropatkin era identico a quello che aveva formulato a Sandepu. Aveva intenzione di iniziare la battaglia lanciando la sua destra contro la sinistra nemica, anche se questa volta avrebbe tentato di aggirare il suo avversario piuttosto che semplicemente distruggere in avanti. Ma la strategia di Kuropatkin era basata su un’intelligenza disperatamente difettosa. Sebbene fosse a conoscenza della presenza di Nogi e dell’approccio di Kawamura, giudicò gravemente la loro posizione lungo il fronte e le rispettive forze degli eserciti avversari.

Scoprendo una divisione di veterani di Nogi sulla destra giapponese, il comandante russo pensò falsamente che questo significasse che l’intera Terza Armata giapponese era sulla destra. In effetti, la Terza Armata era a sinistra nascosta dietro la Seconda armata, completamente inosservata dalla scarsa ricognizione russa. Ancora peggio, Kuropatkin fraintese completamente le dimensioni della forza di Kawamura sul fianco orientale. Marchiato la Quinta Armata o l’esercito dello Yalu, la forza di Kawamura non era affatto un esercito, ma semplicemente una divisione e alcuni riservisti. Il falso moniker era un inganno brillantemente orchestrato per incoraggiare i russi a credere che i giapponesi avessero molti più soldati a Mukden di loro.

L’intelligenza di Oyama, come si è scoperto, era leggermente migliore. Come la sua nemesi, Oyama non aveva idea che il suo avversario stava preparando un attacco imminente, anche se rilevato schieramenti russi indicato tanto. Invece, il comandante giapponese confidava nella sua capacità di muoversi più rapidamente del suo nemico e, sulla base dell’esperienza precedente, presumeva che il suo intricato piano di attacco avrebbe effettivamente innervosito la struttura di comando russa, facendola collassare completamente.

“Per decidere la questione della guerra”

Per ottenere la sua vittoria decisiva, Oyama progettò un doppio involucro massiccio ad alto rischio dell’esercito russo numericamente superiore. Il movimento sarebbe stato condotto attraverso una serie di azioni tempestive per mascherare le sue vere intenzioni. In primo luogo, avrebbe preso in giro i russi in oriente, usando le forze di Kawamura per giocare sulle paure irrealistiche di Kuropatkin che i giapponesi intendevano fare una corsa per il porto di Vladivostok. Nel frattempo, l’indebolito centro giapponese avrebbe mantenuto un’offensiva costante ma generalmente debole per allontanare il nemico dalla vera area di destinazione ad ovest. Lì Nogi avrebbe colpito, aggirando la destra russa impoverita e collegandosi con Kawamura che si muoveva da ovest per completare l’accerchiamento e distruggere l’esercito russo. Il centro e la destra erano l’esca e la sinistra era il martello.

Pur essendo estremamente sicuro di sé, Oyama non si fece illusioni sulle debolezze del proprio esercito. In un consiglio di guerra a Liaoyang il 20 febbraio, ha sottolineato la necessità di montare uno sforzo di inseguimento migliore di quello che era stato precedentemente esibito in guerra. Consapevole della situazione generale del Giappone, Oyama istruì i suoi generali: “L’oggetto della battaglia è decidere la questione della guerra. Non si tratta quindi di occupare certi punti o di impadronirsi di tratti di territorio. È essenzialmente che il nemico dovrebbe essere inferto un duro colpo.”Mentre pronunciava quelle parole, la schermaglia iniziale in oriente era già iniziata.

Feldmaresciallo Oyama Iwao.
Feldmaresciallo Oyama Iwao.

Oyama aveva il suo bel da fare per lui. L’esercito giapponese contava circa 207.000 uomini contro i 276.000 russi. I giapponesi affrontarono anche carenze sia nell’artiglieria che nella cavalleria, avendo 1.000 cannoni contro i 1.200 russi e solo 7.350 di cavalleria contro i 16.000 del nemico. Tuttavia, possedevano un enorme vantaggio nelle mitragliatrici, con circa 250 contro i 54 russi.

L’esercito russo correva da ovest a est in una linea sottile, con le sue poche riserve posizionate al centro. Le sue difese lungo la linea erano abbastanza formidabili che molti comandanti misero in discussione l’intera strategia offensiva di Kuropatkin. A tenere il fianco destro era la Seconda armata della Manciuria, posizionata tra il fiume Hun e la ferrovia che conduceva a nord a Mukden. Kaulbars da allora aveva sostituito Grippenberg come suo comandante. Nel frattempo, la sostituzione di Kaulbars al centro come comandante della Terza armata manciù era A. A. Bilderling, la cui forza sedeva tra la ferrovia e la collina Putilov. A est, “Lupo siberiano” Linevich mantenne il comando della Prima armata manciù, mentre alla sua sinistra, tra le aspre colline del fianco dell’estremo oriente, c’erano due terzi della cavalleria sotto il generale Paul von Rennenkampf.

Nelle prime fasi della battaglia, la Terza Armata di Nogi si nascose ancora dietro la Seconda Armata giapponese guidata da Oku Yasukata, ma con lo svolgimento del piano di Oyama avrebbe preso il suo giusto posto nelle pianure sul fianco sinistro. Molti tra il comando giapponese trattennero il respiro. Avevano a lungo temuto che Nogi fosse incompetente, e ci erano voluti tutti gli sforzi di Oyama per mantenerlo al comando. Subito a destra di Oku c’era Nozu Michitsura, che guidava la Quarta Armata giapponese, mentre a destra di Nozu c’era la Prima Armata giapponese sotto Kuroki Tamemoto. Era responsabilità di Kuroki sostenere la Quinta Armata di Kawamura nella fase iniziale ingannevole della battaglia.

La prima fase della battaglia iniziò il 23 febbraio. Con le mine di Fushun come obiettivo, l’avanzata di Kawamura contro la sinistra russa iniziò brillantemente, superando gli avamposti nemici e minacciando il fianco. Ma il terreno era difficile e il tempo atroce, e il ritmo di Kawamura presto rallentato a passo d’uomo. I russi possedevano una notevole superiorità numerica a est dietro le trincee, e usarono la loro forza per fermare i veterani di Port Arthur. Tuttavia, Kuropatkin era nervoso, innescando una frenesia di attività dietro la linea russa mentre le truppe da ovest venivano freneticamente trasferite ad est.

Anche se Oyama era completamente all’oscuro del perché fosse così, la sua strategia stava funzionando brillantemente. Le unità russe hanno corso attraverso il fronte, assottigliando le loro difese sulle pianure per sprecare le loro energie nelle montagne, che in realtà richiedevano molte meno unità per creare una barriera efficace. Il processo controproducente esaurì completamente migliaia di soldati russi. Molte unità viaggiarono ben oltre le 50 miglia, solo per essere costrette a intraprendere un viaggio di ritorno immediato, rendendole così quasi del tutto inutili a causa della fatica. Quando Kuropatkin ordinò alla Prima Divisione siberiana di staccarsi dalla Seconda Armata della Manciuria e marciare verso est, pose fine a qualsiasi possibilità di lanciare la propria offensiva pianificata. La cancellazione ufficiale è arrivata poco dopo.

Il peso dei rinforzi russi fermò Kawamura. Con una superiorità locale di due a uno, Linevich contrattaccò con la cavalleria di Rennenkampf, ma gli attaccanti incontrarono rapidamente le stesse difficoltà che avevano ostacolato i giapponesi, e l’assalto non ottenne nulla. Il giorno dopo, caricando attraverso una tempesta di neve accecante, l’esercito dello Yalu attaccò di nuovo, questa volta guidato dalla Prima Divisione Kobi. Protetti dal fuoco di artiglieria coprente, i giapponesi penetrarono alla base delle colline dove giacevano le trincee russe. Solo il filo spinato ha impedito un ulteriore avanzamento.

I tiratori scelti giapponesi presidiano le trincee davanti a Mukden. Presto, sarebbero passati all'offensiva.
I tiratori scelti giapponesi presidiano le trincee davanti a Mukden. Presto, sarebbero passati all’offensiva.

Il leggero successo giapponese era dovuto direttamente all’attività nel centro. A sostegno di Kawamura, la Prima armata giapponese lanciò un bombardamento delle posizioni russe sulle colline di Deniken e Beresnev. A seguito di una serie di accuse brutali, i giapponesi catturarono le altezze. Ulteriori colonne si spostarono per collegarsi con Kawamura, ma la rigida opposizione russa pose fine alle loro speranze di creare un fronte unito.

Il 27 febbraio, Nozu, armato di obici da 11 pollici che Nogi aveva portato da Port Arthur, iniziò uno sbarramento spietato sulle colline di Putilov e Novgorod. Anche se le vittime erano poche, i cannoni piovevano proiettili sulle posizioni russe, causando una buona dose di tormento e spingendo un ufficiale scosso alla disperazione, “È impossibile tenere la linea ora.”Ma il centro ha tenuto. Il vero problema era più a ovest, dove la situazione era destinata ad essere molto diversa.

Sebbene alcuni leader russi temessero da tempo un attacco alla loro sinistra, i loro avvertimenti erano rimasti inascoltati. La massiccia raffica contro le colline di Putilov e Novgorod convinse Kuropatkin che la principale spinta giapponese era ancora destinata al centro. Quando scoppiò la vera tempesta, fu colto di sorpresa. A quel punto, più di 40 battaglioni e 100 cannoni si erano spostati dalla destra russa e dal centro a sinistra. Quando Kaulbars affrontò l’assalto nemico principale, era già stato spogliato di molte delle sue migliori truppe. Le conseguenze disastrose delle ridistribuzioni sono state avvertite immediatamente.

Anche se i russi non lo hanno rilevato per qualche tempo, Nogi ha lanciato la Terza Armata giapponese contro il fianco destro russo in concomitanza con il bombardamento del centro. I giapponesi mantennero ingannevolmente la loro fanteria nascosta dietro uno schermo di cavalleria durante la fase iniziale dell’attacco. Quando cosacchi sotto il generale M. I. Grekov incontrò i primi giapponesi, non avevano idea che stavano affrontando tutta la forza dell’esercito di Nogi. Indipendentemente da ciò, dopo una breve dimostrazione di resistenza, i cosacchi si ritirarono. Ora completamente senza ostacoli, l’avanzata giapponese ha guadagnato slancio. Il giorno dopo, gli attaccanti avevano quasi superato l’ala destra russa.

Il successo di Nogi fu in gran parte dovuto ad un altro massiccio bombardamento di artiglieria giapponese, questa volta condotto da Oku contro Kaulbars. L’obiettivo di Oku era quello di distrarre Kaulbars mentre Nogi completava il suo accerchiamento. Come negli altri settori, lo sbarramento ha fatto pochi danni alle trincee russe, ma ha convinto Kuropatkin che il vero pericolo era alla sua destra. Sfortunatamente per i russi, quella realizzazione non ha fatto nulla per ridurre la confusione all’interno del loro comando. Ordini contraddittori scorrevano avanti e indietro, inviando unità in ogni direzione mentre i generali faticavano a cogliere la situazione in rapida evoluzione.

Le truppe russe lottano con i loro pezzi di campo tra venti invernali vorticosi a Mukden.
Le truppe russe lottano con i loro pezzi di campo tra venti invernali vorticosi a Mukden.

La Terza Armata giapponese avanzò praticamente disinibita per tre giorni fino a quando una bufera di neve alla fine la costrinse a rallentare il 2 marzo. Il giorno precedente, il fianco di Nogi era stato temporaneamente esposto mentre occupava la città di Hsinmintun, ma i russi non erano in grado di contrattaccare. Nel frattempo, i giapponesi stavano cominciando a mostrare una certa debolezza. La mancanza di rifornimenti e le mappe inadeguate combinate con il tempo infido iniziarono a minare l’offensiva. Poi, anche, il loro nemico finalmente ha cominciato a mostrare una certa competenza. Anche se i russi non erano riusciti a sfruttare qualsiasi opportunità per interrompere l’unità di Nogi, sono riusciti a cambiare il loro fronte in buon ordine.

A differenza della cavalleria, la fanteria russa combatté coraggiosamente, anche se i suoi comandanti disorientati fecero poco per aiutare la loro causa. Gli uomini di Kaulbars resistettero all’avanzata di Oku, anche se questi attacchi erano limitati e avevano solo lo scopo di distrarre dal fianco. Tuttavia, Kaulbars e Bilderling, arrivando lentamente a capire la loro posizione precaria, cominciarono a prendere dal panico e ordinarono gran parte delle loro forniture ritirate a Mukden. Aiuto, tuttavia, è stato lentamente sulla strada.

Kuropatkin aveva messo insieme abbastanza riserve entro il 2 marzo per ordinare un contrattacco contro Nogi che aveva la possibilità di invertire la rotta. Ordinò a Kaulbars di organizzare due colonne e colpire ad ovest il fianco di Nogi. M. V. Launitz, lasciato a comandare il fronte della Seconda Armata manciù di fronte a Oku, ricevette l’ordine di liberare ulteriore manodopera riducendo la lunghezza della sua linea con un’attenta ritirata verso il fiume Hun. Dopo qualche difficoltà questo è stato raggiunto, ma ha fatto poco per influenzare l’esito del contrattacco di Kaulbars. In realtà, Kaulbars difficilmente ha dato una possibilità. Quando la prima colonna, guidata dal generale D. A. Topornin, incontrò una dura opposizione, Kaulbars gli ordinò freneticamente di abbandonare l’attacco. Ciò ha lasciato la seconda colonna sotto il generale Alexander Birger interamente in asso. Credendo di essere stato tagliato fuori, Birger si ritirò pure.

Generale Alexei Kuropatkin.
Generale Alexei Kuropatkin.

Il 4 marzo Kuropatkin ordinò a Launitz di contrattaccare Oku in preparazione di un nuovo sforzo contro Nogi. I giapponesi, tuttavia, non furono ingannati poiché i russi non tentarono di creare alcun tipo di stratagemma più a est. Kuropatkin sperava di incontrare più fortuna la seconda volta grazie al ritorno della Prima Divisione siberiana al comando di Kaulbars. Inoltre, durante le 24 ore precedenti, l’avanzata di Nogi verso nord aveva gravemente esteso la linea giapponese, lasciandola vulnerabile a un contrattacco deciso. La sera, la Terza Armata giapponese era diretta a ovest di Mukden. Se i russi dovessero evitare la sconfitta, era giunto il momento di agire con decisione.

Kaulbars lanciò il contrattacco il mattino seguente. Il primo attacco fu guidato da Konstantin Tserpitski, che informò sfacciatamente i suoi soldati mentre partivano: “Bambini, la Russia vince sempre. Vinceremo ora. Avanzare e spazzare questi pagani giapponesi all’inferno. Non ci sarà nessun ritiro, nessun ritorno.”L’assalto più critico, tuttavia, è stato condotto da A. A. Grengross nell’estremo nord. Con i Primi Siberiani sotto il suo comando, Grengross ricevette l’ordine di colpire il fianco esposto di Nogi, che in caso di successo avrebbe devastato la strategia giapponese.

Ancora una volta, il disordine a livello di comando ha governato la giornata. All’inizio delle operazioni, Kaulbars modificò inspiegabilmente i piani trasferendo uomini da Grengross a supporto di Tserpitski. L’intera strategia è stata così compromessa. Grengross e i Primi Siberiani esausti furono appesi ad asciugare. A peggiorare le cose, la colonna settentrionale, piuttosto che colpire il fianco di Nogi, corse direttamente nella punta di lancia della Terza Armata giapponese stessa e riuscì a malapena a sfuggire all’accerchiamento. Con tutto ciò che cade a pezzi intorno a lui, Kaulbars ha ordinato un ritiro. Un Kuropatkin infuriato indirizzò tutte le sue frustrazioni al comandante assediato della sua ala destra merlata. ” È necessario chiedere al comandante della Seconda Armata se combatte davvero con un esercito”, ha detto Kurpatkin con disprezzo, ” e non con una serie di guerrieri per il resto delle sue truppe da guardare.”

Il ritiro russo

I russi, in ogni caso, erano sfortunati. Kuropatkin, sebbene non fosse disposto ad abbandonare il combattimento, non vide altro che condurre una ritirata ordinata dietro il fiume Hun. Bilderling è stato ordinato di unirsi Kaulbars in questo sforzo, mentre Linevich tenuto veloce in uno sforzo disperato per impedire una fusione tra Kuroki e Kawamura. Finora, il primo esercito manciuriano aveva usato il terreno a buon vantaggio nel fermare Kawamura morto sulle sue tracce. Oyama era determinato a far muovere di nuovo la sua Quinta Armata e ordinò a Kuroki di assisterla.

L'esercito russo sconfitto si ritira in buon ordine da Mukden. I giapponesi, sebbene vittoriosi, erano troppo esausti per dare seguito alla loro vittoria.
L’esercito russo sconfitto si ritira in buon ordine da Mukden. I giapponesi, sebbene vittoriosi, erano troppo esausti per dare seguito alla loro vittoria.

Rinvigoriti dal parziale ritiro russo, i giapponesi rinnovarono ferocemente i loro sforzi lungo tutta la linea. Il 6 marzo, Oku lanciò un massiccio assalto contro la Seconda Armata manciù che rivendicò ulteriormente per Kuropatkin la decisione di ristabilirsi dietro gli Unni. A est, Linevich non fu più in grado di impedire il rinforzo di Kawamura da parte di Kuroki e i giapponesi iniziarono gradualmente a spingere i russi indietro dalle colline. Kuropatkin successivamente ordinò a Linevich di ripiegare.

Come sempre, tuttavia, il teatro più critico è stato l’occidente. Entro il 7 marzo, Nogi aveva fatto notevoli progressi ed era vicino a tagliare la ferrovia a nord di Mukden, che avrebbe tagliato le comunicazioni russe. Era una terribile minaccia che Kuropatkin non poteva ignorare. Ha avuto la fortuna di aver ordinato il ritiro dell’esercito quando lo ha fatto, dal momento che gli ha permesso di reagire in modo efficace. Dopo aver accorciato le sue linee, Kuropatkin fu in grado di utilizzare la manodopera liberata per estendere il suo fianco destro lungo la linea ferroviaria a nord di Mukden e bloccare con successo la spinta di Nogi.

Nonostante questo successo limitato, la coesione dell’esercito russo stava iniziando a crollare. In gran parte ignari degli eventi a ovest, Bilderling e Linevich furono costernati dall’ordine di Kuropatkin di ripiegare. Nel frattempo, il disordine regnava nella parte posteriore. La disciplina si deteriorò quando molti soldati soccombettero all’ubriachezza. Più criticamente di tutti, la confusione e le condizioni strettamente imballati reso il trasferimento organizzato di unità praticamente impossibile, tutti, ma eliminando ogni opzione a corto di una ritirata totale. Sembrava che le precedenti ipotesi di Oyama riguardo al suo avversario si dimostrassero accurate.

Oyama lanciò il suo attacco finale contro i russi il giorno seguente lungo tutto il fronte. ” Intendo perseguire seriamente e trasformare la ritirata del nemico in una rotta”, dichiarò. Oku, Nozu e Kuroki avanzarono nel centro, penetrarono nella nuova linea russa e minacciarono di tagliare in due l’esercito di Kuropatkin. A mezzogiorno del 9 marzo, la Prima armata giapponese, a est di Mukden, interruppe le comunicazioni tra la Prima armata della Manciuria e il resto delle forze russe. Nel frattempo a ovest, Nogi finalmente sfondò, distrusse la ferrovia a nord di Mukden e si mosse furiosamente verso est per collegarsi con Kawamura nel tentativo di intrappolare l’intero esercito nemico. La seconda Berlina sfuggente divenne improvvisamente una possibilità distinta.

Per quasi due giorni, Kuropatkin mantenne con determinazione la sua posizione, ma nel pomeriggio del 9 marzo era chiaro che se l’esercito non si fosse ritirato presto sarebbe stato circondato e distrutto. A 6: 45 pm ha emesso l’ordine per un ritiro generale 40 miglia a nord di Tiehling. Meno di due ore dopo, con l’ordine firmato, l’esercito russo iniziò la sua ritirata in mezzo a una massiccia tempesta di polvere che durò per tutto il giorno successivo. Il tempo atroce, mentre ostacolava la ritirata e aumentava la sua confusione, fece molto per salvare le forze battute rallentando fortuitamente le fauci delle tenaglie giapponesi.

GUERRA RUSSO-GIAPPONESE, 1905. Battaglia vicino alla città di Mukden, Manciuria, combattuta dal 20 febbraio al 10 marzo 1905. Litografia, giapponese, 1905.
Sotto la famosa bandiera del sol Levante, le truppe imperiali giapponesi si precipitano attraverso un ponte a Mukden mentre le truppe russe in preda al panico ricadono sul fiume ghiacciato sottostante.

Prima di partire, i russi lavorarono freneticamente per distruggere tutto ciò che poteva essere utile al nemico, compresi i loro rifornimenti a Mukden e il ponte ferroviario sull’Hun. Ormai il centro giapponese stava spingendo in avanti rapidamente nella loro scia. La situazione nelle aree posteriori si stava avvicinando al panico mentre soldati russi in fuga e treni bagagli ostruivano la via di fuga restringente, mentre la tempesta di polvere riduceva drasticamente la visibilità. Quando Kaulbars sentì un ufficiale che chiedeva dove si trovasse il 7 ° reggimento, il generale esasperato, con il braccio in una fionda a causa di una clavicola rotta, perse le staffe. “Il 7 ° Reggimento?”esclamò. “Non so cosa ne è stato di tutto il mio esercito e mi chiede dove sia il mio 7 ° Reggimento!”

La retroguardia montò un’azione vigorosa e sanguinosa che salvò il resto dell’esercito, anche abbandonando la maggior parte dei feriti nel processo. Entro il 12 marzo, la maggior parte dei russi era libera dal pericolo. Non riuscendo a chiudere la trappola in tempo, i giapponesi furono costretti a accontentarsi di una vittoria indecisa e della cattura di Mukden. Troppo esausti per dare la caccia, si fermarono, permettendo ai loro avversari sconfitti di ripiegare pacificamente a Tiehling.

Anche se hanno ceduto il campo dopo essere stati quasi distrutti, alla fine i russi hanno dato quanto hanno ottenuto. La sconfitta costò loro circa 70.000 morti, feriti o dispersi, insieme ad altri 20.000 catturati. La vittoria, tuttavia, fu altrettanto brutale per i giapponesi, che subirono quasi 16.000 morti e 60.000 feriti. Le perdite, anche se veramente orribili, erano perdite che il massiccio Impero russo poteva assorbire-almeno militarmente. In netto contrasto, le perdite per il Giappone sono state devastanti. Con uomini e materiali che diminuivano velocemente, vittorie come Mukden si sentivano più come sconfitte. Non essendo riuscito a ottenere un colpo decisivo, lo sforzo bellico giapponese barcollò sull’orlo dell’abisso. Avrebbe bisogno di un miracolo del tutto diverso per aver luogo al di fuori della Manciuria se fosse per trionfare.

Come si è scoperto, il Giappone non ha ottenuto un miracolo ma due. Mentre infuriavano i combattimenti in Manciuria, la rivoluzione scosse San Pietroburgo, danneggiando criticamente lo sforzo bellico russo e minacciando la monarchia Romanov stessa. Quattro mesi dopo, la marina giapponese ha compiuto in mare ciò che l’esercito non poteva sulla terra, cancellando completamente la flotta russa nello stretto di Tsushima. In un istante, il vantaggio di manodopera della Russia in Manciuria non aveva più alcun significato. Lo zar scoraggiato si impegnò a fare la pace, per quanto umiliante si sarebbe rivelata. A tutti gli effetti, la guerra russo-giapponese era finita.

Questa storia è stata pubblicata su Military Heritage magazine.

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