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Bloodbath at Mukden: Imperial Russia and Japan Collide

Por Louis Ciotola

Enero y febrero de 1905 fueron meses críticos para los imperios ruso y japonés, que estaban atrapados en una guerra sobre Asia Oriental que ninguno de ellos podía sostener. El enorme Imperio ruso, asumido por la mayoría de los observadores como muy superior militarmente a su rival asiático, no había logrado someter rápidamente a Japón. Ahora Rusia se enfrentaba a una creciente agitación interna, que amenazaba no solo con descarrilar el esfuerzo de guerra, sino posiblemente con derrocar a la propia monarquía. Mientras tanto, Japón, siendo mucho más pequeño que su adversario, se estaba quedando sin hombres y recursos rápidamente. Con la desesperación afianzándose, los japoneses esperaban lograr una victoria decisiva. Fue una carrera contra el tiempo para ambos imperios, una carrera que solo uno de ellos podía ganar. Cada uno intentaría hacerlo en Manchuria congelada y desolada.

El año comenzó victoriosamente para Japón, pero los triunfos estaban lejos del golpe decisivo que los japoneses buscaban. Sin embargo, la captura de Port Arthur liberó valiosas tropas que podrían utilizarse para asestar un golpe decisivo en Manchuria, donde un gran ejército japonés se sentó frente a los rusos a lo largo del río Sha Ho al sur de la aldea de Mukden. La situación era tensa. Separados por unos pocos cientos de metros, los ejércitos opuestos se mantuvieron firmemente en sus posiciones fortificadas. Pero a pesar de las apariencias, ambos tenían planes ambiciosos para atacar. El mariscal de campo Oyama Iwao solo esperaba la llegada del general Nogi Maresuke de Port Arthur antes de lanzar una ofensiva cuidadosamente diseñada que esperaba que ganara la guerra.

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Su homólogo ruso, Alexei Kuropatkin, ya había decidido tomar la ofensiva antes de la caída de Port Arthur. La captura del puerto simplemente lo obligó a acelerar sus planes para evitar la llegada del ejército de Nogi. Pero el ejército ruso necesitaba más tiempo para prepararse. Kuropatkin acababa de alcanzar el mando supremo y, aunque era admirado por sus soldados, aún no se había ganado la fe de sus oficiales. La moral estaba baja. Gracias a la inmensidad de Siberia, los suministros llegaban en tren a través de una sola vía que recorría miles de kilómetros o después de ser transportados en vela por medio mundo. La ropa de invierno adecuada había llegado a las tropas solo un mes antes. Para empeorar las cosas, había un comando dividido. El individuo más divisivo fue el general designado políticamente Oscar Kazimirovich Grippenberg. A su llegada a Manchuria, Grippenberg se jactó :” Si alguno de ustedes se retira, los mataré. Si me retiro, mátame.”No tenía intención de respaldar tal bravuconería sirviendo obedientemente a Kuropatkin.

La primera prioridad de Kuropatkin era frenar, si no impedir por completo, la llegada de Nogi. Mientras que los rusos estaban recibiendo refuerzos constantemente, su calidad no tenía comparación con los veteranos de Nogi de Port Arthur. Para lograr su objetivo, Kuropatkin eligió aprovechar la superioridad de la caballería rusa lanzando una incursión montada detrás de las líneas enemigas para cortar la línea férrea controlada por los japoneses que corría hacia el norte desde Port Arthur. Si todo saliera según lo planeado, la subsiguiente ofensiva rusa tendría mayores posibilidades de éxito.

El 8 de enero, 7.500 soldados de caballería rusos y exploradores montados al mando de Pavel Ivanovich Mishchenko se pusieron en marcha para llevar a cabo la incursión. Resultó una debacle desde el principio. El progreso fue lamentablemente lento, ya que los rusos tropezaron con varias guarniciones japonesas a lo largo de su ruta y se detuvieron inútilmente para atacarlos. El elemento sorpresa se perdió irremediablemente. Al llegar a su objetivo principal de la estación Inkou, Mishchenko solo pudo llevar a cabo un breve bombardeo antes de que una inundación de refuerzos japoneses lo obligara a intentar una carga frontal rápida. Los japoneses rechazaron fácilmente el ataque, y con su posición ahora insostenible, los rusos se retiraron.

El general Pavel Ivanovich Mishchenko dirigió la fallida incursión de caballería rusa.
El general Pavel Ivanovich Mishchenko dirigió la fallida incursión de la caballería rusa.

La incursión de Mishchenko no logró nada, excepto establecer que Nogi aún no se había vinculado con Oyama. Sólo hubo daños menores en las comunicaciones, que se repararon en cuestión de horas. Observó un comentarista ruso flemático: “El resultado alcanzado por el destacamento no había justificado nuestras esperanzas.”De hecho, la incursión solo sirvió para alarmar a Oyama, lo que le llevó a instar a Nogi a que se apresurara al frente.

Nogi aún no había llegado a la escena cuando Kuropatkin lanzó una gran ofensiva rusa el 25 de enero. La elección de la estrategia de Kuropatkin fue extremadamente controvertida entre sus oficiales. Muchos querían intentar un ataque de flanqueo en lugar de un ataque frontal contundente. El principal de los disidentes era Grippenberg, que había estado discutiendo este punto de vista durante semanas. Kuropatkin no quiso oír hablar de ello, temiendo que la necesidad de proteger un extenso flanco solo agotase sus reservas. Al ser desairado, Grippenberg declaró de mal humor que sería mejor que el ejército ruso se retirara por completo. Naturalmente, este consejo también fue rechazado, pero fue suficiente para propagar el pesimismo entre la dirección. El general Nikolai Petrovich Linevich, al mando del Primer Ejército de Manchuria, comentó que había “pocas expectativas de éxito.”

Los rusos se encontraron rápidamente con el desastre. Irónicamente, la fase inicial del ataque había sido confiada al general más opuesto a la operación: Grippenberg. El movimiento descuidado durante todo el mes de su Segundo Ejército manchuriano en sus posiciones de ataque alertó a los japoneses de la estrategia rusa mucho antes de que comenzara la ofensiva. Además, la colección de generales de Kuropatkin, que habían sido enviados por el zar Nicolás II y sus asesores a San Petersburgo en lugar de ser seleccionados personalmente por Kuropatkin, no logró coordinar adecuadamente sus esfuerzos. Una tormenta de nieve cegadora y temperaturas de 25 grados bajo cero exacerbaron en gran medida las dificultades.

El fiasco resultante se conoció como la Batalla de Sandepu. Los japoneses, ya informados de la naturaleza de la estrategia rusa, fueron ayudados aún más cuando Grippenberg lanzó prematuramente su ataque a la derecha rusa. Al hacerlo, no pudo coordinar la ofensiva con las fuerzas del general Alexander Vasilyevich Kaulbars y, en consecuencia, avanzó aisladamente. Dos de las columnas del Segundo Ejército Manchuriano atacaron el objetivo equivocado, que estaba completamente desprovisto de soldados enemigos, mientras que la artillería bombardeó por error Heikoutai en lugar de Sandepu. A pesar de los errores, los rusos lograron ganar algo de terreno, pero Kuropatkin de repente se arrepintió y se negó a comprometer sus reservas. Un rápido contraataque japonés borró rápidamente todas las ganancias rusas. El 28 de enero, Kuropatkin canceló la incipiente ofensiva.

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Al comienzo de la campaña de Mukden, se produce un combate cuerpo a cuerpo entre la caballería rusa y japonesa. Los rusos no pudieron cortar las líneas ferroviarias japonesas a Port Arthur.

Inmediatamente, estallaron feroces discusiones sobre quién era responsable de los 14.000 soldados rusos perdidos en la catástrofe. Era imposible “soñar con tener éxito después de la llegada de Nogi”, se quejó Grippenberg para justificar sus acciones prematuras. Señaló que el fracaso de Kuropatkin a la hora de comprometer plenamente las reservas era la causa principal de la derrota. Como era de esperar, Kuropatkin, citando el despliegue torpe de Grippenberg y el ataque prematuro, respondió colocando la culpa directamente sobre los hombros del comandante del Segundo Ejército Manchú. No dispuesto a asumir la culpa, Grippenberg reclamó enfermedad y solicitó un retiro, que San Petersburgo concedió rápidamente. Declaró más tarde al zar que Kuropatkin era su verdadera dolencia. Kuropatkin, mientras tanto, se enfureció por el trato indulgente del gobierno a Grippenberg y se quedó con un ejército gravemente sacudido por la derrota y dividido en liderazgo.

Tras la batalla de Sandepu, el ejército ruso retrocedió hacia el norte a corta distancia de Mukden. Allí, con un frente que se extendía a más de 90 millas, los rusos se atrincheraron. Aunque tomó una postura defensiva, Kuropatkin se mantuvo comprometido a lograr la victoria en Manchuria a través de la acción ofensiva. No estaba claro exactamente cómo se llevaría a cabo un ataque de este tipo tras una derrota tan reciente.

Oyama, también, tenía planes de terminar los asuntos en Manchuria con una ofensiva. La presión sobre él era abrumadora. A pesar de las numerosas victorias, Japón había alcanzado el límite de su capacidad para hacer la guerra. Todos sus recursos para operaciones terrestres se reunieron ahora en Manchuria. Un golpe decisivo para poner fin a la guerra triunfalmente era absolutamente necesario antes de que el tiempo se pronunciara en contra de ella. Ese golpe tuvo que ser entregado de inmediato, sostuvieron los líderes japoneses, reiterando constantemente la necesidad de lograr un llamado Segundo Sedán.

Para ayudarlo en el ambicioso objetivo de repetir la victoria alemana sobre los franceses en la Guerra Franco-prusiana tres décadas antes, Oyama tenía algunas herramientas nuevas a su disposición. Tras una agotadora marcha a través de terribles condiciones invernales, el Tercer Ejército de Nogi había llegado al frente, trayendo consigo las enormes armas de asedio que habían reducido tan eficazmente Port Arthur. Refuerzos frescos de Japón, quizás los últimos que la patria tenía para ofrecer, también estaban en camino, marchando desde el sureste al mando del general Kawamura Kageaki. No había tiempo que perder. Oyama determinó que si quería tener éxito, era esencial atacar antes de que la primavera siguiente descongelara los numerosos ríos de la zona y proporcionara a los rusos defensas naturales adicionales.

El general japonés Maresuke Nogi lideró refuerzos muy necesarios de Port Arthur.
El general japonés Maresuke Nogi lideró refuerzos muy necesarios de Port Arthur.

Coincidentemente, tanto los rusos como los japoneses finalizaron sus planes ofensivos el 19 de febrero. El plan de Kuropatkin era idéntico al que había formulado en Sandepu. Tenía la intención de comenzar la batalla lanzando su derecha contra la izquierda enemiga, aunque esta vez intentaría flanquear a su oponente en lugar de simplemente aplastar hacia adelante. Pero la estrategia de Kuropatkin se basaba en una inteligencia desesperadamente defectuosa. Aunque era consciente de la presencia de Nogi y del acercamiento de Kawamura, juzgó mal tanto su ubicación a lo largo del frente como las respectivas fortalezas de los ejércitos opuestos.

Al descubrir una división de veteranos de Nogi a la derecha japonesa, el comandante ruso asumió falsamente que esto significaba que todo el Tercer Ejército Japonés estaba a la derecha. De hecho, el Tercer Ejército estaba a la izquierda escondido detrás del Segundo Ejército, completamente sin ser detectado por el despistado reconocimiento ruso. Peor aún, Kuropatkin malinterpretó completamente el tamaño de la fuerza de Kawamura en el flanco oriental. Con la marca del Quinto Ejército o el Ejército de los Yalu, la fuerza de Kawamura no era un ejército en absoluto, sino simplemente una división y algunos reservistas. El apodo falso era un engaño brillantemente orquestado para animar a los rusos a creer que los japoneses tenían muchos más soldados en Mukden que ellos.

La inteligencia de Oyama, como resultó, era poco mejor. Al igual que su némesis, Oyama no tenía idea de que su oponente estaba preparando un ataque inminente, a pesar de que los despliegues rusos detectados lo indicaban. En cambio, el comandante japonés confiaba en su capacidad de moverse más rápido que su enemigo y, basándose en la experiencia previa, asumió que su intrincado plan de ataque pondría en entredicho la estructura de mando rusa, causando así que colapsara por completo.

“Para decidir el Asunto de la Guerra”

Para lograr su victoria decisiva, Oyama planeó una doble envoltura masiva de alto riesgo del ejército ruso numéricamente superior. El movimiento se llevaría a cabo a través de una serie de acciones oportunas para disfrazar sus verdaderas intenciones. En primer lugar, se burlaba de los rusos en el este, utilizando las fuerzas de Kawamura para jugar con los temores poco realistas de Kuropatkin de que los japoneses intentaran huir hacia el puerto de Vladivostok. Mientras tanto, el debilitado centro japonés mantendría una ofensiva constante pero generalmente débil para alejar al enemigo de la zona objetivo real en el oeste. Hay Nogi harían huelga, rebasando a los agotado ruso derecho y la vinculación con Kawamura en movimiento desde el oeste para completar el cerco y destruir el ejército ruso. El centro y la derecha eran el cebo y la izquierda el martillo.

Aunque sumamente confiado, Oyama no se hacía ilusiones con respecto a las debilidades de su propio ejército. En un consejo de guerra en Liaoyang el 20 de febrero, hizo hincapié en la necesidad de montar un esfuerzo de persecución mejor de lo que se había exhibido anteriormente en la guerra. Consciente de la situación general de Japón, Oyama instruyó a sus generales: “El objetivo de la batalla es decidir el asunto de la guerra. Por lo tanto, no se trata de ocupar ciertos puntos o de apoderarse de extensiones de territorio. Es esencialmente que el enemigo debe recibir un duro golpe.”Mientras pronunciaba esas palabras, las escaramuzas iniciales en el este ya habían comenzado.

Mariscal de campo Oyama Iwao.
Mariscal de campo Oyama Iwao.

Oyama tenía su trabajo cortado para él. El ejército japonés contaba con unos 207.000 hombres frente a los 276.000 de los rusos. Los japoneses también se enfrentaron a deficiencias tanto en artillería como en caballería, con 1.000 cañones frente a los 1.200 de los rusos y solo 7.350 de caballería frente a 16.000 enemigos. Sin embargo, poseían una gran ventaja en ametralladoras, con unas 250 frente a las 54 de los rusos.

El ejército ruso corrió de oeste a este en una delgada línea, con sus pocas reservas posicionadas en el centro. Sus defensas a lo largo de la línea eran lo suficientemente formidables como para que muchos comandantes pusieran en duda toda la estrategia ofensiva de Kuropatkin. Sosteniendo el flanco derecho estaba el Segundo Ejército manchuriano, posicionado entre el río Hun y el ferrocarril que conducía al norte de Mukden. Kaulbars había reemplazado a Grippenberg como su comandante. Mientras tanto, reemplazando a Kaulbars en el centro como comandante del Tercer Ejército manchuriano estaba A. A. Bilderling, cuya fuerza estaba entre el ferrocarril y la colina Putilov. En el este, el “Lobo Siberiano” Linévich retuvo el mando del Primer Ejército manchuriano, mientras que a su izquierda, entre las escarpadas colinas del flanco del lejano Oriente, estaban dos tercios de la caballería al mando del general Paul von Rennenkampf.

En las primeras etapas de la batalla, el Tercer Ejército de Nogi todavía se escondía detrás del Segundo Ejército japonés liderado por Oku Yasukata, pero a medida que el plan de Oyama se desarrollaba, tomaría su lugar legítimo en las llanuras del flanco izquierdo. Muchos de los mandos japoneses contuvieron la respiración. Habían temido durante mucho tiempo que Nogi fuera incompetente, y habían hecho falta todos los esfuerzos de Oyama para retenerle al mando. Inmediatamente a la derecha de Oku estaba Nozu Michitsura, liderando el Cuarto Ejército Japonés, mientras que a la derecha de Nozu estaba el Primer Ejército Japonés bajo Kuroki Tamemoto. Era responsabilidad de Kuroki apoyar al Quinto Ejército de Kawamura en la fase inicial engañosa de la batalla.

La primera etapa de la batalla comenzó el 23 de febrero. Con las minas de Fushun como objetivo, el avance de Kawamura contra la izquierda rusa comenzó brillantemente, empujando más allá de los puestos de avanzada enemigos y amenazando el flanco. Pero el terreno era difícil y el clima atroz, y el ritmo de Kawamura se ralentizó rápidamente. Los rusos poseían una considerable superioridad numérica en el este detrás de los atrincheramientos, y utilizaron su fuerza para detener a los veteranos de Port Arthur. Sin embargo, Kuropatkin estaba nervioso, desencadenando un frenesí de actividad detrás de la línea rusa cuando las tropas del oeste fueron transferidas frenéticamente al este.

Aunque Oyama no sabía por qué era así, su estrategia estaba funcionando brillantemente. Las unidades rusas corrieron por el frente, adelgazando sus defensas en las llanuras para desperdiciar sus energías en las montañas, lo que en realidad requería muchas menos unidades para crear una barrera efectiva. El proceso contraproducente agotó por completo a miles de soldados rusos. Muchas unidades viajaron más de 50 millas, solo para verse obligadas a emprender un viaje de regreso inmediato, lo que las hizo casi completamente inútiles debido a la fatiga. Cuando Kuropatkin ordenó a la Primera División Siberiana separarse del Segundo Ejército Manchuriano y marchar hacia el este, puso fin a cualquier posibilidad de lanzar su propia ofensiva planeada. La cancelación oficial se produjo poco después.

El peso de los refuerzos rusos detuvo a Kawamura. Con una superioridad local de dos a uno, Linévich contraatacó con la caballería de Rennenkampf, pero los atacantes se toparon rápidamente con las mismas dificultades que habían obstaculizado a los japoneses, y el asalto no logró nada. Al día siguiente, atacando a través de una cegadora tormenta de nieve, el Ejército de los Yalu atacó de nuevo, esta vez liderado por la Primera División Kobi. Protegidos por el fuego de artillería de cobertura, los japoneses penetraron hasta la base de las colinas donde yacían los atrincheramientos rusos. Solo el alambre de púas impedía un nuevo avance.

Tiradores japoneses ocupan las trincheras delanteras fuera de Mukden. Pronto, pasarían a la ofensiva.
Tiradores japoneses ocupan las trincheras delanteras fuera de Mukden. Pronto, pasarían a la ofensiva.

El ligero éxito japonés se debió directamente a la actividad en el centro. En apoyo de Kawamura, el Primer Ejército Japonés lanzó un bombardeo de las posiciones rusas en las colinas de Deniken y Beresnev. Tras una serie de brutales cargas, los japoneses capturaron las alturas. Otras columnas se movieron para unirse a Kawamura, pero la dura oposición rusa puso fin a sus esperanzas de crear un frente unido.

El 27 de febrero, Nozu, armado con obuses de 11 pulgadas que Nogi había traído de Port Arthur, comenzó una presa despiadada en las colinas de Putilov y Nóvgorod. Aunque las bajas fueron pocas, las armas llovieron proyectiles sobre las posiciones rusas, causando una gran cantidad de tormento y provocando la desesperación de un oficial sacudido, “Es imposible mantener la línea ahora.”Pero el centro se mantuvo. El verdadero problema estaba más al oeste, donde la situación estaba destinada a ser muy diferente.

Aunque algunos líderes rusos habían temido durante mucho tiempo un ataque a su izquierda, sus advertencias habían sido desatendidas. El bombardeo masivo contra las colinas de Putilov y Nóvgorod convenció a Kuropatkin de que el principal empuje japonés todavía estaba destinado al centro. Cuando estalló la verdadera tormenta, fue cogido por sorpresa. Para entonces, más de 40 batallones y 100 cañones se habían movido de la derecha y el centro rusos a la izquierda. Cuando Kaulbars se enfrentó al ataque enemigo principal, ya había sido despojado de muchas de sus mejores tropas. Las desastrosas consecuencias de los redespliegues se sintieron de inmediato.

Aunque los rusos no lo detectaron durante algún tiempo, Nogi lanzó al Tercer Ejército japonés contra el flanco derecho ruso junto con el bombardeo del centro. Los japoneses mantuvieron engañosamente a su infantería escondida detrás de una pantalla de caballería durante la fase inicial del ataque. Cuando los cosacos al mando del General M. I. Grekov se encontró con los primeros japoneses, no tenían idea de que se enfrentaban a toda la fuerza del ejército de Nogi. En cualquier caso, tras una breve demostración de resistencia, los cosacos se retiraron. Ahora, sin obstáculos, el avance japonés cobró impulso. Al día siguiente, los atacantes casi habían flanqueado a la derecha rusa.

El éxito de Nogi se debió en gran parte a otro bombardeo masivo de artillería japonesa, esta vez dirigido por Oku contra Kaulbars. El objetivo de Oku era distraer a Kaulbars mientras Nogi completaba su cerco. Al igual que en los demás sectores, la presa hizo poco daño a los atrincheramientos rusos, pero convenció a Kuropatkin de que el verdadero peligro estaba a su derecha. Desafortunadamente para los rusos, esa comprensión no hizo nada para disminuir la confusión dentro de su mando. Órdenes contradictorias fluían de un lado a otro, enviando unidades en todas direcciones mientras los generales luchaban por comprender la situación que cambiaba rápidamente.

Las tropas rusas luchan con sus piezas de campo en medio de los vientos de invierno en Mukden.
Las tropas rusas luchan con sus piezas de campo en medio de los vientos de invierno en Mukden.

El Tercer Ejército Japonés avanzó prácticamente desinhibido durante tres días hasta que una tormenta de nieve finalmente lo obligó a reducir la velocidad el 2 de marzo. El día anterior, el flanco de Nogi había sido expuesto temporalmente mientras ocupaba la ciudad de Hsinmintun, pero los rusos no estaban en posición de contraatacar. Mientras tanto, los japoneses comenzaban a mostrar cierta debilidad. La falta de suministros y mapas inadecuados, combinados con el clima traicionero, comenzaron a socavar la ofensiva. Entonces, también, su enemigo por fin comenzó a mostrar cierta competencia. Aunque los rusos no habían aprovechado ninguna oportunidad para interrumpir el impulso de Nogi, lograron cambiar su frente en buen estado.

A diferencia de la caballería, la infantería rusa luchó con valentía, incluso si sus desorientados comandantes hicieron poco para ayudar a su causa. Los hombres de Kaulbars resistieron los avances de Oku, aunque estos ataques eran limitados y solo tenían la intención de distraer del flanco. Sin embargo, Kaulbars y Bilderling, poco a poco entendiendo su precaria posición, comenzaron a entrar en pánico y ordenaron que gran parte de sus suministros se retiraran a Mukden. La ayuda, sin embargo, estaba en camino lentamente.

Kuropatkin había reunido suficientes reservas para el 2 de marzo para ordenar un contraataque contra Nogi que tenía la posibilidad de cambiar el rumbo. Ordenó a Kaulbars organizar dos columnas y atacar al oeste en el flanco de Nogi. M. V. Launitz, a la izquierda para comandar el Segundo frente del Ejército Manchuriano frente a Oku, recibió la orden de liberar mano de obra adicional reduciendo la longitud de su línea con una retirada cuidadosa al río Hun. Después de algunas dificultades, esto se logró, pero hizo poco para afectar el resultado del contraataque de Kaulbars. De hecho, Kaulbars apenas le dio una oportunidad. Cuando la primera columna, dirigida por el General D. A. Topornin, encontró una fuerte oposición, Kaulbars le ordenó frenéticamente que abandonara el ataque. Esto dejó a la segunda columna bajo el mando del general Alexander Birger completamente en la estacada. Creyendo que estaba cortado, Birger también se retiró.

General Alexei Kuropatkin.
General Alexei Kuropatkin.

El 4 de marzo, Kuropatkin ordenó a Launitz contraatacar a Oku en preparación para un nuevo esfuerzo contra Nogi. Los japoneses, sin embargo, no fueron engañados ya que los rusos no intentaron crear ningún tipo de artimaña más al este. Kuropatkin esperaba encontrarse con mejor suerte la segunda vez gracias al regreso de la Primera División Siberiana al mando de Kaulbars. Además, durante las 24 horas anteriores, el avance de Nogi hacia el norte había extendido gravemente la línea japonesa, dejándola vulnerable a un contraataque decidido. Por la noche, el Tercer Ejército Japonés se dirigía al oeste de Mukden. Si los rusos debían evitar la derrota, había llegado el momento de tomar medidas decisivas.

Kaulbars lanzó el contraataque temprano a la mañana siguiente. El primer ataque fue dirigido por Konstantin Tserpitski, quien informaba descaradamente a sus soldados mientras partían: “Niños, Rusia siempre conquista. Conquistaremos ahora. Avanzad y llevad a estos paganos japoneses al infierno. No habrá retirada, no habrá regreso.”El asalto más crítico, sin embargo, fue llevado a cabo por A. A. Grengross en el extremo norte. Con los Primeros siberianos bajo su mando, Grengross recibió la orden de atacar el flanco expuesto de Nogi, lo que, de tener éxito, devastaría la estrategia japonesa.

Una vez más, el desorden en el nivel de mando gobernó el día. Al comienzo de las operaciones, Kaulbars alteró inexplicablemente los planes transfiriendo hombres de Grengross para apoyar a Tserpitski. Por lo tanto, toda la estrategia se vio comprometida. Grengross y los Primeros siberianos agotados fueron colgados para secarse. Para empeorar las cosas, la columna del norte, en lugar de golpear el flanco de Nogi, corrió directamente a la punta de lanza del propio Tercer Ejército Japonés y apenas logró escapar del cerco. Con todo cayendo a pedazos a su alrededor, Kaulbars ordenó una retirada. Un enfurecido Kuropatkin dirigió todas sus frustraciones al asediado comandante de su asediada ala derecha. “Es necesario preguntarle al comandante del Segundo Ejército si realmente lucha con un ejército”, dijo con desprecio Kurpatkin, ” y no con una serie de guerreros para que el resto de sus tropas los observen.”

La retirada rusa

Los rusos, en cualquier caso, no tuvieron suerte. Kuropatkin, aunque no estaba dispuesto a abandonar la lucha, no tuvo más remedio que llevar a cabo una retirada ordenada detrás del río Hun. Bilderling recibió la orden de unirse a Kaulbars en ese esfuerzo, mientras que Linevich se mantuvo firme en un esfuerzo desesperado por evitar una fusión entre Kuroki y Kawamura. Hasta el momento, el Primer Ejército manchuriano había utilizado el terreno con buena ventaja para detener a Kawamura en seco. Oyama estaba decidido a que su Quinto Ejército se moviera de nuevo y ordenó a Kuroki que lo ayudara.

El ejército ruso derrotado se retira en buen orden de Mukden. Los japoneses, aunque victoriosos, estaban demasiado agotados para seguir su victoria.
El ejército ruso derrotado se retira en orden de Mukden. Los japoneses, aunque victoriosos, estaban demasiado agotados para seguir su victoria.

Vigorizados por la retirada parcial de Rusia, los japoneses renovaron ferozmente sus esfuerzos a lo largo de la línea. El 6 de marzo, Oku lanzó un asalto masivo contra el Segundo Ejército manchuriano que reivindicó aún más para Kuropatkin la decisión de restablecerse detrás de los Hun. En el este, Linévich ya no pudo evitar el refuerzo de Kawamura por parte de Kuroki y los japoneses comenzaron gradualmente a empujar a los rusos de regreso a las colinas. Kuropatkin ordenó posteriormente a Linevich que se retirara también.

Como siempre, sin embargo, el teatro más crítico fue el oeste. Para el 7 de marzo, Nogi había hecho un progreso considerable y estaba cerca de cortar el ferrocarril al norte de Mukden, lo que cortaría las comunicaciones rusas. Era una amenaza terrible que Kuropatkin no podía ignorar. Tuvo la suerte de haber ordenado la retirada del ejército cuando lo hizo, ya que le permitió reaccionar con eficacia. Habiendo acortado sus líneas, Kuropatkin fue capaz de utilizar la mano de obra liberada para extender su flanco derecho a lo largo de la línea de ferrocarril al norte de Mukden y bloquear con éxito el empuje de Nogi.

a Pesar de este éxito limitado, la cohesión del ejército ruso estaba empezando a romperse. En gran parte ignorantes de los acontecimientos en su oeste, Bilderling y Linévich se sintieron consternados por la orden de Kuropatkin de retroceder. Mientras tanto, el desorden reinaba en la retaguardia. La disciplina se deterioró a medida que muchos soldados sucumbían a la embriaguez. Lo más crítico de todo, la confusión y las condiciones apretadas hicieron que la transferencia organizada de unidades fuera virtualmente imposible, casi eliminando cualquier opción que no fuera una retirada total. Parecía que las suposiciones previas de Oyama con respecto a su adversario estaban resultando ser exactas.

Oyama lanzó su ataque final contra los rusos al día siguiente a lo largo de todo el frente. “Tengo la intención de perseguir seriamente y convertir la retirada del enemigo en una derrota,” declaró. Oku, Nozu y Kuroki avanzaron en el centro, penetraron en la nueva línea rusa, y amenazaron con dividir al ejército de Kuropatkin en dos. Al mediodía del 9 de marzo, el Primer Ejército Japonés, al este de Mukden, cortó las comunicaciones entre el Primer Ejército de Manchuria y el resto de las fuerzas rusas. Mientras tanto, en el oeste, Nogi finalmente se abrió paso, destruyó el ferrocarril al norte de Mukden y se movió furiosamente hacia el este para unirse con Kawamura en un intento de atrapar a la totalidad del ejército enemigo. El esquivo Segundo Sedán de repente se convirtió en una posibilidad clara.

Durante casi dos días, Kuropatkin se mantuvo firme, pero para la tarde del 9 de marzo estaba claro que si el ejército no se retiraba pronto sería rodeado y destruido. A las 6: 45 pm emitió la orden de retirada general 40 millas al norte de Tiehling. Menos de dos horas después, con la orden firmada, el ejército ruso comenzó su retirada en medio de una tormenta de polvo masiva que duró todo el día siguiente. El clima atroz, a la vez que impedía la retirada y aumentaba su confusión, hizo mucho para salvar a las fuerzas golpeadas al ralentizar fortuitamente las mandíbulas de las pinzas japonesas.

GUERRA RUSO-JAPONESA, 1905. Batalla cerca de la ciudad de Mukden, Manchuria, del 20 de febrero al 10 de marzo de 1905. Litografía japonesa, 1905.
Bajo la conocida bandera del sol naciente, las tropas imperiales japonesas se precipitan a través de un puente en Mukden, mientras que las tropas rusas aterradas se repliegan en el río helado de abajo.

Antes de partir, los rusos trabajaron frenéticamente para destruir cualquier cosa que pudiera ser útil para el enemigo, incluidos sus suministros en Mukden y el puente ferroviario sobre los Hun. Para entonces, el centro japonés estaba avanzando rápidamente a su paso. La situación en la retaguardia se acercaba al pánico, ya que los soldados rusos que huían y los trenes de equipaje obstruían la estrecha ruta de escape, mientras que la tormenta de polvo reducía drásticamente la visibilidad. Cuando Kaulbars escuchó a un oficial preguntando sobre el paradero del 7º Regimiento, el general exasperado, con el brazo en una honda debido a una clavícula rota, perdió los estribos. “El 7º Regimiento?”exclamó. “¡No sé qué ha sido de todo mi ejército y me pregunta dónde está mi 7º Regimiento!”

La retaguardia montó una acción vigorosa y sangrienta que salvó al resto del ejército, incluso mientras abandonaba a la mayoría de los heridos en el proceso. Para el 12 de marzo, la mayoría de los rusos estaban libres de peligro. Al no haber podido cerrar la trampa a tiempo, los japoneses se vieron obligados a contentarse con una victoria indecisa y la captura de Mukden. Demasiado exhaustos para perseguirlos, se detuvieron, permitiendo que sus oponentes derrotados retrocedieran pacíficamente a Tiehling.

Aunque cedieron el campo después de casi ser destruidos, en última instancia, los rusos dieron todo lo que recibieron. La derrota les costó aproximadamente 70.000 muertos, heridos o desaparecidos, junto con otros 20.000 capturados. La victoria, sin embargo, fue casi igual de brutal para los japoneses, que sufrieron cerca de 16.000 muertos y 60.000 heridos. Las pérdidas, aunque verdaderamente horribles, eran pérdidas que el masivo Imperio ruso podía absorber, al menos militarmente. En marcado contraste, las pérdidas para Japón fueron devastadoras. Con hombres y materiales disminuyendo rápidamente, victorias como Mukden se sentían más como derrotas. Al no haber logrado un golpe decisivo, el esfuerzo de guerra japonés se tambaleó al borde del abismo. Se necesitaría un milagro totalmente diferente para tener lugar fuera de Manchuria si fuera a triunfar.

Al final, Japón no obtuvo un milagro, sino dos. A medida que los combates en Manchuria se intensificaban, la revolución sacudió San Petersburgo, dañando gravemente el esfuerzo de guerra ruso y amenazando a la propia monarquía romanov. Cuatro meses más tarde, la armada japonesa logró en el mar lo que el ejército no pudo en tierra, destruyendo por completo la flota rusa en el estrecho de Tsushima. En un instante, la ventaja de mano de obra de Rusia en Manchuria ya no tenía ningún significado. El desalentado zar se comprometió a hacer la paz, por humillante que fuera. A todos los efectos, la Guerra Ruso-Japonesa había terminado.

Esta historia fue publicada en la revista Military Heritage.

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