El Problema con los “Estilos de aprendizaje”

Cuando se trata de proyectos en el hogar, soy una chica paso a paso. Leí las instrucciones de principio a fin, y luego releí y ejecuté cada paso. Mi esposo, por otro lado, prefiere estudiar los diagramas y luego saltar directamente. Piense en el manual del propietario frente a las instrucciones de IKEA. Esta preferencia por un enfoque sobre otro cuando se aprende nueva información no es infrecuente. De hecho, la noción de que las personas aprenden de diferentes maneras es una creencia tan generalizada en la cultura estadounidense que existe una industria próspera dedicada a identificar estilos de aprendizaje y capacitar a los maestros para satisfacer las necesidades de los diferentes estudiantes.

El hecho de que una noción sea popular, sin embargo, no la hace verdadera. Una revisión reciente de la literatura científica sobre estilos de aprendizaje encontró poca evidencia para apoyar claramente la idea de que los resultados son mejores cuando las técnicas de instrucción se alinean con los estilos de aprendizaje de los individuos. De hecho, hay varios estudios que contradicen esta creencia. Está claro que las personas tienen un fuerte sentido de sus propias preferencias de aprendizaje (por ejemplo, visuales, cinestésicas, intuitivas), pero no está tan claro que estas preferencias importen.

La investigación de Polly Hussman y Valerie Dean O’Loughlin de la Universidad de Indiana da una nueva mirada a esta importante pregunta. La mayoría de las investigaciones previas sobre estilos de aprendizaje se centraron en el aprendizaje en el aula y evaluaron si el estilo de instrucción impactó en los resultados para diferentes tipos de alumnos. Pero, ¿es realmente en el aula donde se produce la mayor parte del aprendizaje serio? Algunos podrían argumentar que, en esta era de aulas invertidas y materiales de cursos en línea, los estudiantes dominan más información por sí mismos. Eso podría explicar por qué el estilo de instrucción en el aula importa poco. También plantea la posibilidad de que los estilos de aprendizaje importen, tal vez una coincidencia entre los estilos de aprendizaje individuales de los estudiantes y sus estrategias de estudio sea la clave para obtener resultados óptimos.

Para explorar esta posibilidad, Hussman y O’Loughlin pidieron a los estudiantes inscritos en una clase de anatomía que completaran una evaluación de estilos de aprendizaje en línea y respondieran preguntas sobre sus estrategias de estudio. Más de 400 estudiantes completaron la evaluación de estilos de aprendizaje VARK (visual, auditivo, de lectura/escritura, cinestésico) e informaron detalles sobre las técnicas que utilizaron para dominar el material fuera de la clase (por ejemplo, tarjetas de memoria, revisión de notas de clase, libros de anatomía para colorear). Los investigadores también hicieron un seguimiento de su desempeño en los componentes de conferencia y laboratorio del curso.

Los puntajes en el VARK sugirieron que la mayoría de los estudiantes usaron múltiples estilos de aprendizaje (por ejemplo, visual + cinestésico o lectura/escritura + visual + auditivo), pero que ningún estilo en particular (o combinación de estilos) resultó en mejores resultados que otro. Sin embargo, el enfoque de este estudio no se centró en si un estilo de aprendizaje en particular era más ventajoso. En su lugar, la investigación abordó dos preguntas principales: Primero, ¿los estudiantes que toman el cuestionario VARK para identificar su estilo de aprendizaje personal adoptan estrategias de estudio que se alinean con ese estilo? En segundo lugar, ¿son mejores los resultados de aprendizaje para los estudiantes cuyas estrategias coinciden con su perfil VARK que para los estudiantes cuyas estrategias no lo hacen?

A pesar de conocer sus propias preferencias de aprendizaje autoinformadas, casi el 70% de los estudiantes no emplearon técnicas de estudio que respaldaran esas preferencias. La mayoría de los estudiantes visuales no dependían en gran medida de estrategias visuales (por ejemplo, diagramas, gráficos), ni la mayoría de los estudiantes de lectura/escritura dependían predominantemente de estrategias de lectura (por ejemplo, revisión de notas o libros de texto), y así sucesivamente. Dada la creencia prevaleciente de que los estilos de aprendizaje importan, y el hecho de que muchos estudiantes culpan al bajo rendimiento académico de la falta de coincidencia entre su estilo de aprendizaje y los métodos de instrucción de los maestros, uno podría esperar que los estudiantes confíen en técnicas que respalden sus preferencias personales de aprendizaje cuando trabajen por su cuenta.

Quizás los mejores estudiantes lo hacen. Casi un tercio de los estudiantes en el estudio eligieron estrategias que eran consistentes con su estilo de aprendizaje informado. ¿Valió la pena? En una palabra, no. Los estudiantes cuyas estrategias de estudio se alinearon con sus puntajes VARK no tuvieron un mejor desempeño ni en el componente de clase ni en el de laboratorio del curso.

Por lo tanto, la mayoría de los estudiantes no están empleando estrategias de estudio que encajen con las preferencias de aprendizaje autoinformadas, y la minoría que no muestra ningún beneficio académico. Aunque los estudiantes creen que las preferencias de aprendizaje influyen en el rendimiento, esta investigación afirma la creciente evidencia de que no lo hacen, incluso cuando los estudiantes están dominando la información por su cuenta. Estos hallazgos sugieren una falta general de conciencia de los estudiantes sobre los procesos y comportamientos que apoyan el aprendizaje efectivo. De acuerdo con esta noción, Hussman y O’Loughlin también encontraron correlaciones negativas entre muchas de las estrategias de estudio comunes reportadas por los estudiantes (por ejemplo, hacer tarjetas didácticas, uso de sitios web externos) y el rendimiento del curso. Por lo tanto, independientemente del estilo de aprendizaje individual o la alineación del estilo con las técnicas de estudio, muchos estudiantes están adoptando estrategias que simplemente no apoyan la comprensión y retención de la información.

Afortunadamente, la ciencia cognitiva ha identificado una serie de métodos para mejorar la adquisición de conocimiento, y estas técnicas tienen un beneficio bastante universal. Los estudiantes tienen más éxito cuando espacian sus sesiones de estudio a lo largo del tiempo, experimentan el material en múltiples modalidades, se prueban a sí mismos en el material como parte de sus prácticas de estudio y elaboran el material para hacer conexiones significativas en lugar de participar en actividades que implican una simple repetición de información (por ejemplo, hacer tarjetas didácticas o volver a copiar notas). Estas estrategias eficaces se identificaron hace décadas y cuentan con un apoyo empírico convincente y significativo. ¿Por qué, entonces, persistimos en nuestra creencia de que los estilos de aprendizaje importan, e ignoramos estas técnicas probadas y verdaderas?

La popularidad de la mitología de los estilos de aprendizaje puede derivar en parte del atractivo de descubrir qué “tipo de persona” eres, junto con el deseo de ser tratado como un individuo dentro del sistema educativo. Por el contrario, la noción de que las estrategias universales pueden mejorar el aprendizaje para todos contradice la idea de que somos alumnos únicos e individuales. Además, la mayoría de las técnicas respaldadas empíricamente implican planificación (por ejemplo, programar sesiones de estudio durante una serie de días) y un esfuerzo significativo (por ejemplo, tomar exámenes de práctica antes de una evaluación en el aula), y seamos realistas, no queremos trabajar tan duro.

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