Solving the Mysteries of Santa Cruz

Die südpazifische Kampagne für Guadalcanal erreichte Ende Oktober 1942 ihren Höhepunkt, und die US-Marines hingen an ihren Fingernägeln an der Insel fest. Verzweifelt, Guadalcanal und seinen Luftwaffenstützpunkt Henderson Field zurückzuerobern, startete die japanische Armee eine Landoffensive, und die kaiserlich japanische Marine (IJN) kam zur Unterstützung heraus. Einige der am härtesten umkämpften Marineluftschlachten des Zweiten Weltkriegs fanden in der sechsmonatigen Guadalcanal-Kampagne statt, darunter möglicherweise die härteste, die 26 Oktober Schlacht um die Santa Cruz Inseln.

Die IJN brachte ihr erstes Team ins Gleichgewicht und schickte große Einsatzkräfte in den Osten der Salomonen. Der aggressive Admiral William F. Halsey, der gerade das Kommando über das South Pacific Theatre (SOPAC) übernommen hatte, widersetzte sich ihnen mit seinen eigenen Flattops in zwei Gruppen, die um die USS Enterprise (CV-6) und Hornet (CV-8) herum aufgebaut waren. Halsey nutzte den unvergleichlichen Vorteil von Ultra—Informationen, die aus Entschlüsselungen verschlüsselter japanischer Funkübertragungen gewonnen wurden, und konnte sich auf die Flanke des Feindes konzentrieren. Zu dieser Zeit war nur die Hornisse tatsächlich in SOPAC; Nachdem die Enterprise Schäden aus der Schlacht der östlichen Salomonen repariert hatte, eilte sie von Pearl Harbor vorwärts. Die American Carrier Task Forces trafen sich gerade noch rechtzeitig.

Unter dem taktischen Kommando von Konteradmiral Thomas C. Kinkaid umfassten die wichtigsten teilnehmenden SOPAC—Einheiten — Task Forces 16 und 17 – das Paar Flattops; das Schlachtschiff South Dakota (BB-57); ein halbes Dutzend Kreuzer mit mehreren der neuen spezialisierten leichten Flugabwehrkreuzer; und 14 Zerstörer. Eine weitere Streitmacht, die um das Schlachtschiff Washington (BB-56) herum gebaut wurde, spielte in den Berechnungen der Feinde eine Rolle, obwohl sie nicht direkt an der Schlacht teilnehmen würde. Mit ihren eigenen Formationen umfassten die teilnehmenden Streitkräfte der japanischen Marine 3 große Träger, 1 leichten Träger, 4 Schlachtschiffe, 8 schwere und 2 leichte Kreuzer sowie 21 Zerstörer.

Der Verlauf der anschließenden erbitterten Schlacht lässt sich sehr kurz zusammenfassen. In der Nacht vor der Hauptaktion sichteten US-amerikanische PBY Catalina-Suchflugzeuge einige der wichtigsten japanischen Flotteneinheiten und lösten flüchtige Schläge. Der Feind traf Vorsichtsmaßnahmen und wandte sich ab, während Admiral Kinkaid aggressiv versuchte, mit ihm zu schließen. Von seinem Hauptquartier in Nouméa, Neukaledonien, signalisierte SOPAC-Kommandant Halsey bekanntermaßen: “ANGRIFF. WIEDERHOLEN. ANGRIFF.”Die morgendlichen Luftdurchsuchungen der Enterprise am 26. Oktober fanden die wichtigste japanische Trägertruppe — Vizeadmiral Chuichi Nagumos Kido Butai oder Schlagkraft — und Spähbomber führten sofortige Angriffe durch, die den leichten Träger Zuiho außer Gefecht setzten. Japanische Späher hatten fast gleichzeitig Kinkaids Schiffe gefunden, und die Seiten tauschten Luftangriffe aus. Einige der Flugzeuge der Streikformationen gingen nahe beieinander vorbei und vermischten sie. Amerikanische Flugzeuge fuhren fort, einen zweiten feindlichen Träger auszuschalten und einen schweren Kreuzer zu beschädigen. Die Japaner beschädigten unterdessen die Enterprise und verkrüppelten die Hornisse.

Die “Big E” schaffte es, ihr Flugdeck ausreichend wiederherzustellen, um die Luftaktivitäten wieder aufzunehmen, und unterhielt den ganzen Tag über Kampfpatrouillen, als eine Reihe japanischer Streikwellen eintraf und der Hornisse mehr Schaden zufügte. Tapfere Seeleute bekämpften die Feuer der Hornisse und hielten sie über Wasser, aber spät am Tag wurde der Besatzung des schwer verwundeten Trägers befohlen, das Schiff zu verlassen. Admiral Kinkaid hatte sich bereits aus dem Kampfgebiet zurückgezogen. In dieser Nacht versenkten japanische Torpedos die Hornisse, eine Aufgabe, die “Fische” und Granaten von US-Zerstörern nicht erfüllen konnten, bevor die “Blechdosen” zum Rückzug gezwungen wurden.Japanische Angriffe hatten auch die South Dakota, den schweren Kreuzer Portland (CA-33), den Flugabwehrkreuzer San Juan (CL-54) und die Zerstörer Mahan (DD-364) und Smith (DD-378) beschädigt. Was wahrscheinlich ein fehlerhafter US-Torpedo war, versenkte den Porter (DD-356). Amerikanische Streiks hatten die Träger Shokaku (Nagumos Flaggschiff) und Zuiho und den schweren Kreuzer Chikuma getroffen. Prozentual waren die Flugzeugverluste auf jeder Seite nahezu gleich. Aber in der Zahl verlor die IJN 99 Flugzeuge gegen 80 amerikanische Flugzeuge, und japanische Flugzeugbesatzungsverluste waren wesentlich größer.

Es wurden viele ausführlichere Erzählungen über die Schlacht um die Santa Cruz-Inseln geschrieben. Dennoch sind bestimmte Elemente der Aktion weiterhin schlecht verstanden oder praktisch unbekannt. Anstatt also die Bemühungen früherer Historiker zu wiederholen, folgt eine Erkundung einiger bleibender Geheimnisse der Schlacht.

Lokalisierung der japanischen Flotte

Während die Codebrecher von Ultra entscheidende Einblicke in die Absichten und Manöver der japanischen Marine lieferten, war der alliierte Geheimdienst nicht allwissend. Der Oberbefehlshaber der Pazifikflotte, Admiral Chester W. Nimitz in Pearl Harbor und Admiral Halsey in Nouméa, stützten ihre Pläne auf wöchentliche Geheimdienstschätzungen der japanischen Flottendispositionen, die von der F-16-Abteilung des Office of Naval Intelligence (ONI) in Washington zusammengestellt wurden. In den Wochen vor der Schlacht von Santa Cruz waren die Schätzungen durchweg ungenau, was die Kommandeure dazu veranlasste, zu glauben, dass die IJN-Streitkräfte schwächer waren als sie.Nimitz warnte bereits am 17. Oktober vor einer japanischen Marineoffensive. Aber die US-Funkortung und Verkehrsanalyse platzierten nur zwei japanische Flugzeugträger im Kampfgebiet, und die ONI-Schätzungen lokalisierten drei der fünf feindlichen Flattops in heimischen Gewässern, als sie alle auf See waren. Vier japanische Flugdecks wären in Santa Cruz im Vergleich zu zwei amerikanischen. Die Ungleichheit wäre noch schlimmer gewesen, wenn nicht der japanische Träger Hiyo, der durch mechanisches Versagen verkrüppelt war, zur Reparatur weggeschickt worden wäre. Am Tag nach der Schlacht schätzte ONI immer noch, dass sich eine feindliche Trägerdivision, die in Santa Cruz gekämpft hatte, in Japan befand.

Die Intel-Bilanz in Bezug auf andere Kriegsschiffe war ebenso schlecht. Das lag zum Einen an Einschätzungen, dass beide schweren Kreuzer der Aoba-Klasse bereits versenkt worden waren, und zum Anderen daran, dass Konteradmiral Norman Scott, der bei der Schlacht von Cape Esperance am 11. und 12. Oktober einen Oberflächensieg vor Guadalcanal errungen hatte, die feindlichen Verluste in diesem Kampf überschätzt hatte. Er behauptete zunächst, drei japanische Kreuzer und vier Zerstörer seien gesunken, aber die IJN hatte tatsächlich nur einen schweren Kreuzer und einen Zerstörer verloren. Die übertriebenen Verluste wurden dann anderen Einheiten als der japanischen Kreuzerdivision 6 zugefügt, die die Schiffe der Aoba-Klasse besaß und der Hauptgegner am Kap Esperance gewesen war. Dies hatte den Effekt, die Stärke japanischer schwerer Kreuzer zu minimieren. Als die Kreuzer Myoko und Maya am 15.Oktober Guadalcanal bombardierten, glaubte der US-Geheimdienst, dass der erstere in Yokosuka und der letztere in Palau war.Was die Schlachtschiffe betrifft, so trug die ONI-Schätzung vom 20. Oktober eines der Schiffe von Admiral Takeo Kurita, das am 13. Oktober Henderson Field zerschlagen hatte, als “möglicherweise beschädigt”, platzierte die Yamato und Mutsu als möglicherweise in Rabaul und schrieb die feindliche Flotte in den Salomonen als “möglicherweise” einschließlich der Ise, die sich in Japan befand, zu. In Santa Cruz verfolgte die japanische Oberflächenflotte Kinkaids Task Force, als sich die Amerikaner von der Szene zurückzogen. Wenn die Verfolgung zu einer Schießerei geführt hätte, Die falschen Einschätzungen wären nach Hause gekommen, um sich niederzulassen.

Wem gehörte Henderson Field?

Die Offensive der kaiserlichen japanischen Marine sollte durch die Nachricht ausgelöst werden, dass die japanische Armee Henderson Field auf Guadalcanal erobert hatte. Die Armee forderte wiederholte Verschiebungen eines Zeitplans, der für das Ereignis am 22. Wäre dieser Zeitplan eingehalten worden, hätte die japanische Flotte nicht nur reichlichere Treibstoffvorräte gehabt, sondern die US-Marine wäre in Aktion getreten, bevor sich die Enterprise der Hornet angeschlossen hatte. Für Halsey, Wer glaubte, dass Träger zusammen doppelt so viel wert waren wie einzeln, Das machte einen großen Unterschied. Japans Armee stand auf Guadalcanal vor großen Hindernissen, aber der Grad ihrer Zusammenarbeit ist offen für Herausforderungen.

Das gilt auch für die Informationen der Armee. Im August, während der Abfolge von Aktionen, die zur Schlacht der Ostsalomonen führten, Die Armee hatte der IJN fälschlicherweise Erfolg gemeldet. Um diese Zeit zu sichern, richtete die Marine einen Beobachtungsposten auf Guadalcanal ein, um direkte Berichte an das Flaggschiff der kombinierten Flotte, das Superschlachtschiff Yamato, in Truk zu liefern.In der Nacht vom 24. auf den 25.Oktober meldete die japanische Armee, dass sie Henderson Field eingenommen habe. Marinebeobachter gaben an, dass in der Nähe des Flugplatzes Kämpfe tobten. Am Morgen flogen japanische Marineflugzeuge nach Guadalcanal, um Hendersons Status zu überprüfen. Ein Flugzeug versuchte sogar zu landen. Die Pfadfinder fanden das Feld sicher in amerikanischen Händen. In dieser Nacht griff die Armee erneut an und konnte den wichtigsten amerikanischen Luftwaffenstützpunkt erneut nicht erobern. Diesmal bestätigte sogar die Befehlskette der Armee, dass ihre Bodenangriffe gescheitert waren. Die Marine entschied sich dennoch, fortzufahren.

Die IJN war wiederholt frustriert über die ungenaue Berichterstattung der Armee und warnte mehr als einmal, dass abnehmende Treibstoffvorräte sie zwingen würden, sich aus den Gewässern der Salomonen zurückzuziehen. Warum es mit seiner Offensive fortfuhr, ist ein dauerhaftes Rätsel. Nur Vermutungen sind möglich. Japanische Marineoffiziere, von Combined Fleet Commander Admiral Isoroku Yamamoto auf down, waren verärgert über die Fähigkeit der Alliierten, die IJN daran zu hindern, japanische Streitkräfte auf Guadalcanal effektiv zu versorgen. Angesichts verzweifelter Bedingungen an der Front – Japaner auf Guadalcanal nannten den Ort “Hungerinsel” – war Yamamoto entschlossen, trotz aller Hindernisse durchzuhalten.

Japanische Veteranen

Veteranen der kaiserlichen japanischen Marine, vom Kido Butai-Stabschef Konteradmiral Ryunosuke Kusaka bis zum Zerstörer-Skipper Tameichi Hara, stellten in Nachkriegsschriften fest, dass die Hauptkommandanten von mehreren Elementen beeinflusst wurden, darunter sehr begrenzte Informationen über die Anwesenheit amerikanischer Flugzeugträger, Beobachtungen von Stabsoffizieren, dass der 27. Oktober in den Vereinigten Staaten Navy Day war, und Berichte in der amerikanischen Presse über eine bevorstehende große Schlacht im Südpazifik.

Kido Butai Kommandant Admiral Nagumo verhielt sich vorsichtig gerade wegen der dünnen Intelligenz. Die anderen beiden Faktoren waren lange unklar, aber es gibt Beweise, die beide Punkte stützen. Seit 1922, als die Navy League der Vereinigten Staaten die erste Einhaltung organisierte, wird der 27. Das Datum war der Geburtstag von Präsident Theodore Roosevelt, Vater der Großen Weißen Flotte und ein überzeugter amerikanischer Navalist. Das Ereignis erlangte unter den IJN-Kommandeuren eine gewisse Bedeutung, da Kalenderdaten für die Japaner von besonderer Bedeutung waren, die sich einem Gefühl schicksalhafter Konsequenzen hingaben.In der Zwischenzeit war die Idee einer bevorstehenden großen Schlacht im Südpazifik in den Vereinigten Staaten aktuell. Die Associated Press berichtete am 16.Oktober, dass sich die Schlacht um Guadalcanal zu “einem der entscheidenden Engagements des Krieges” entwickelte. Am nächsten Tag titelte die Chicago Tribune: “KRIEGSKURS AUF DEM SPIEL!” Die Geschichte zitiert Sekretär der Marine Frank J. Knox sagte in der nelsonischen Tradition: “Ich möchte keine Vorhersagen treffen, aber jeder Mann da draußen, über Wasser und an Land, wird einen guten Bericht über sich selbst geben.” Ein paar Tage später berichtete die Associated Press über Guadalcanal und prognostizierte ausdrücklich eine bevorstehende Seeschlacht vor Guadalcanal.Am 19. Oktober spielte die United Press, ein weiterer wichtiger Nachrichtendienst, auf die gleiche Idee einer Oberflächenaktion an, fügte jedoch hinzu, dass sie für eine gute Maßnahme kämpft, und berichtete, dass Experten “das Ergebnis erwarteten . . . würde auf dem Seekampf Scharnier”und die Vereinigten Staaten würden die Arten von Taktiken in der Schlacht von Java Sea mit denen von “Coral Sea–Midway verwendet kombinieren. In ähnlicher Weise kommentierte der Militärkorrespondent Hanson W. Baldwin in einem Artikel der New York Times vom 23. Oktober: “Wir können eine langwierige Verzögerungsaktion im Pazifik nicht bekämpfen.”

Solche Presseberichterstattung war Schrot für die Mühle der Kurzwellen-Nachrichten, die von San Francisco in den Pazifik ausgestrahlt wurden, und Zuhören war Routine für Freund und Feind über den Südpazifik. Auf Guadalcanal hörte Marine Commander Generalmajor Alexander A. Vandegrift die Sendungen jeden Abend vor dem Schlafengehen, und sie waren auch Heftklammern an Bord der Flaggschiffe der Kombinierten Flotte, der Kido Butai, und Konteradmiral Kakuji Kakutas Carrier Division 2.Konteradmiral Kusaka von Nagumos Stab nutzte das Datum des Navy Day und das Gefühl einer bevorstehenden Schlacht in einer Entsendung an die kombinierte Flotte, was darauf hindeutete, dass Admiral Yamamoto den japanischen Vormarsch für den 27. Stattdessen hielt Yamamoto an seinem Henderson Field–gelenkten Zeitplan fest und bestand auf sofortigem Handeln. Und am 27. war die Schlacht um Santa Cruz vorbei.

Was geschah mit den amerikanischen Luftangriffen?

Bei Santa Cruz gelang es Aufklärungsbombern der US-Marine, den japanischen leichten Träger Zuiho zu beschädigen. Später sprengten Hornissentauchbomber das Flugdeck des Flottenträgers Shokaku. Nach diesen Überraschungsbombardements wurde während eines langen Kampftages kein japanisches Flattop mehr angegriffen. Doch die Hornet stieg aus zwei Streikwellen (insgesamt 24 SBD Dauntless Tauchbomber und 13 TBF Avenger Torpedoflugzeuge), bevor sie beschädigt wurde, und die Enterprise schleuderte eine eigene Streikwelle (mit drei SBDs und neun TBFs), notwendigerweise klein, weil sie viele Flugzeuge in der Luftsuche verwendet hatte. So wurde die hauptfeindliche Streitmacht von den großen US-Streikmissionen kaum angegriffen.

Die “Schlacht der Luftgruppen”, die stattfand, als die Streikgruppen der Gegner auf gegenseitigem Kurs aneinander vorbeiflogen, erklärt dieses Phänomen nicht. Während des Zusammenstoßes reduzierten japanische Kämpfer die Torpedoflugzeuge der Big E um etwa die Hälfte, aber keine der amerikanischen Formationen kehrte zurück, und mit Ausnahme der Begleitkämpfer wurde die Angriffsstärke nicht weiter beeinträchtigt. Eine der Hornissengeschwader, möglicherweise im Nahkampf desorientiert, verlagerte ihren Vektor, aber auch das war nicht bestimmt.Die große Reichweite, in der die Schlacht stattfand, und die Disposition der japanischen Flotte waren die Hauptgründe, warum die US-Angriffe fehlschlugen. Historiker haben die IJN-Betriebsdoktrin fast einheitlich für ihre Praxis geißelt, Streitkräfte in zahlreiche Flotteneinheiten aufzuteilen — Schlagkraft, Vorhutkraft, Vortriebskraft, Hauptkörper, und so weiter — in der Tat, Verwässerung der verfügbaren Stärke. Aber in Santa Cruz funktionierte die Taktik zu ihrem Vorteil.

Die Vorhut, die Dutzende Meilen vor Nagumos Flattops segelte, war der erste Feind, dem die amerikanischen Flugzeuge begegneten. Einige US-Flugzeuge griffen sofort an; andere drängten bis an die Grenze ihrer Reichweite, in der Hoffnung, den Kido Butai zu finden, und kehrten dann zurück, um die Avantgarde zu treffen. Hier erlitt der Kreuzer Chikuma ihren Schaden. Da Kinkaids Träger früh am Tag ihre Flugdecks verloren und die Enterprise, sobald sie ihren Dienst wieder aufgenommen hatte, mit der Aufrechterhaltung von Kampfluftpatrouillen beschäftigt war, gab es keine weiteren Luftangriffe.

Der japanische Luftfahrtcode

An Bord der Enterprise befand sich eine sogenannte “Mobile Radio Detachment”, eine Einheit der Signal-Intelligence-Bruderschaft. Es versorgte Admiral Kinkaid mit Entschlüsselungen, die im Kommunikations- und Geheimdienstnetzwerk zirkulierten, sowie mit taktischen Informationen aus der eigenen Funküberwachung. Die Abteilung im Big E wurde von einem Marine, Captain Bankston T. Holcomb, angeführt. Seine Einheit war maßgeblich am Überleben des Unternehmens beteiligt, denn Holcomb versorgte Kinkaid mit seinen frühesten Warnungen vor einigen der ankommenden japanischen Luftangriffe und half dem Träger, Kampfluftpatrouillen zu positionieren, noch bevor der Feind auf dem Radar erfasst wurde. Laut einer Nachkriegsgeschichte der Mobilfunkabteilungen hatte Holcomb mitten in der Schlacht außergewöhnlichen Zugang zum japanischen Flugzeugnachrichtenverkehr erhalten, weil er eine Kopie des IJN-Luftfahrtcodes erhalten hatte, der von einem der abgestürzten feindlichen Flugzeuge geborgen worden war.

Dieses Konto scheint jetzt komplizierter zu sein als ursprünglich. Die japanischen Luftgruppen— und Geschwaderkommandeure — die Piloten, die höchstwahrscheinlich Kopien des Luftfahrtcodes besessen hatten – stürzten entweder nicht an Bord der Enterprise ab, oder ihre Flugzeuge wurden dabei vollständig verbraucht. Darüber hinaus ist bekannt, dass dokumentarisches Material von einem anderen japanischen Flugzeug geborgen wurde, einem Flugzeug, das an Bord des Zerstörers Smith abgestürzt ist.Aviation Machinist’s Mate Third Class Thomas Powell, ein Schütze mit “Torpedo 10” an Bord der Enterprise, erinnerte sich an eine Provenienz für das Codebuch, die ihm von Admiral Kinkaid selbst zugeordnet wurde. Im Hafen einige Wochen nach der Schlacht, Kinkaid sagte Powell und einigen anderen Seeleuten, dass das Codebuch tatsächlich auf der Smith gefangen genommen worden war. Der After-Action-Bericht der Big E erwähnt den Zerstörer nicht und weist auch nicht darauf hin, dass die Enterprise während der Schlacht zum Stillstand kam, um Material von einem anderen Schiff zu erhalten. Wenn dies zutrifft, deutet dies darauf hin, dass das japanische Luftfahrtcodebuch erst nach Santa Cruz den Besitzer gewechselt haben könnte. Captain Holcombs Hilfe für Kinkaid in der Hitze des Gefechts beruhte auf konventionelleren Funküberwachungstechniken.

Was ist mit der Enterprise?

Viele Argumente über das Ergebnis in Santa Cruz hängen von der Vorstellung ab, dass die Trägerkräfte der Seiten nach dem Kampf irgendwie gleich waren. Sobald die Japaner die Zuikaku nach Hause schickten, um eine neue Luftgruppe auszubilden, gab es buchstäblich Gleichheit. Aber der Status des Unternehmens, der Flattop auf der amerikanischen Seite dieser Gleichung, ist schlecht verstanden. Die Kombination aus Bombentreffern und Beinaheunfällen, die die Fluggesellschaft in Santa Cruz erlitten hatte, staute mehr als einen Aufzug auf ihrem Flugdeck und verlangsamte dadurch den Flugbetrieb. Kapitän Osborn B. Hardison, der Kapitän des Schiffes, erfuhr bald, dass der Schaden schwerwiegender war als gedacht.

Zwei Beinaheunfälle hatten gefederte Nieten oder abgelenkte Platten — an Stellen bis zu 2½ Fuß nach innen —, die Kraftstofftanks entlang fast 100 Fuß Rumpf zum Meer öffneten. In einem Bereich waren alle Rahmen, Böden und Schotte angeschnallt. Leckagen drohten. Der Stamm der Enterprise war mit kleinen Löchern durchsetzt, einige bis zu einem Fuß breit, und sie nahm Wasser, vier Fuß am Bug hinunter. Auf dem Hangardeck wurde der Boden eines 50-Fuß-Abschnitts in der Nähe des Aufzugs Nr. 1 schwer beschädigt, die Decks darunter ausgeblasen. Besatzungsmitglieder in einem Abteil waren tatsächlich von überfluteten Räumen über ihnen gefangen. Zwei Bombenanschläge waren fragwürdig. Der Brückenkreisel war ausgefallen. Mehrere Funkgeräte und eine Peilung Schleife waren aus.

Einige Reparaturen konnten nur im Hafen durchgeführt werden. Obwohl die Big E Flugzeuge starten und bergen konnte, Sie war nicht wirklich kampfbereit und wäre bei einem erneuten Engagement ernsthaft benachteiligt worden. Kampfgeschwindigkeiten und sogar stürmische See könnten ihre Seetüchtigkeit bedroht haben. Captain Hardisons Schadensbegrenzungsparteien — plus jede freie Hand – haben übermenschliche Anstrengungen unternommen, damit das Schiff trotz ihres Schadens Geschwindigkeit erreichen kann.Für 11 Tage, nachdem der Träger in Nouméa angekommen war, war sie völlig arbeitsunfähig, als Admiral Halsey jeden Ingenieur und Mechaniker zu denen hinzufügte, die bereits über dem Schiff arbeiteten. Rumpfbrüche wurden repariert, aber der Flugzeugaufzugstau wartete auf das Trockendock in den Vereinigten Staaten. Als die Enterprise wieder zur See ging, schätzte Pearl Harbor privat, dass die Fluggesellschaft mit 70 Prozent ihrer Kampfeffizienz operierte. In der Zwischenzeit war die Entscheidung der IJN, die Zuikaku in die Gewässer des Japanischen Reiches zurückzubringen, völlig freiwillig, basierend auf einem Plan zur Regeneration für eine weitere Guadalcanal-Offensive, die für Januar 1943 geplant war. Sie hätte genauso gut im Südpazifik gehalten werden können.

Wer hat gewonnen?

Amerikanische Beobachter nehmen verschiedene Positionen zum Ausgang von Santa Cruz ein. Marine General Vandegrift bezeichnete die Schlacht als “Pattsituation.” Theaterkommandant Admiral “Bull” Halsey schrieb: “taktisch haben wir das schmutzige Ende des Stocks aufgegriffen, aber strategisch haben wir es zurückgegeben.” In ähnlicher Weise bewertete der offizielle Marinehistoriker Samuel Eliot Morison die Schlacht als einen japanischen taktischen Sieg, der den Alliierten wertvolle Zeit einbrachte. Und der Luftfahrthistoriker John Lundstrom, Autor der detailliertesten Untersuchung des Luftaustauschs, schrieb von einem “vermeintlichen” japanischen entscheidenden Sieg und folgte darauf mit einer Analyse, die das Ergebnis zwar nicht wirklich sagte, aber als japanische Niederlage bezeichnete. Robert Sherrod, Chronist der Marinefliegerei im Krieg, sagte, Santa Cruz sei ein Fall, in dem “die Box-Punktzahl täuscht.”Richard Frank, Experte für die Guadalcanal-Kampagne, gab keine direkte Einschätzung ab, zitierte jedoch zustimmend die Meinung von Admiral Nimitz, die einige Wochen nach der Schlacht verfasst wurde und erklärt, dass die Japaner am Vorabend kritischer Schlachten zurückgedrängt und ihre Trägerfluggruppen zerschlagen wurden. Kommandant Edward P.. Stafford, Autor der maßgeblichen Geschichte des Unternehmens, nannte die Schlacht “eine blutige Auslosung . . . was nur deshalb ein Sieg der USA gewesen war, weil es einen japanischen Rückeroberungsversuch vorübergehend vereitelt hatte.”

Populäre Autoren analysieren auch ihre Bedeutungen. Der Marinehistoriker E. B. Potter kam zu dem Schluss, dass die Amerikaner “das Schlimmste aus der Schlacht gezogen hatten”, aber den Trost hatten, sehr schwere Verluste in der Luftfahrt zuzufügen. Edwin P. Hoyt nannte Santa Cruz “einen amerikanischen Verlust, aber keinen, der es unmöglich machte . . . an Guadalcanal festzuhalten”, während Eric Hammel die Schlacht “technisch einen japanischen Sieg”nannte.” Die Trägerkriegsbehörden James und William Belote erzielten einen japanischen Sieg “, ein Sieg, der zu fast unerträglichen Kosten errungen wurde.” Und Kenneth I. Friedman stellte sich eine taktische Niederlage vor, die “einem totalen und katastrophalen Debakel vorbeugte.”

Alle diese Einschätzungen leiden jedoch im Nachhinein. Wir wissen jetzt, wie sich die Guadalcanal-Kampagne entwickelt hat und wie wichtig die Schlacht um die Santa Cruz-Inseln für den Abbau erfahrener japanischer Piloten und Besatzungen ist. Bekannt sind auch die klimatischen Oberflächenaktionen vor Guadalcanal im November, in denen sich das japanische Follow-up auflöste. Admiral Nimitz zum Beispiel gab nach den Novemberschlachten seine berühmte Meinung über Santa Cruz ab. Aber am Navy Day— 27 Oktober-1942 war SOPAC in den schlimmsten Umständen. Von Pearl Harbor aus leitete Nimitz Halsey an, die Vorkehrungen für die Verteidigung der hinteren Stützpunkte im Südpazifik zu treffen. Beide Admirale baten die Behörden in Washington, das Darlehen eines britischen Flugzeugträgers für den Dienst in SOPAC zu beantragen. In der Zwischenzeit setzte Halsey alle Hände daran, in einem Wettlauf gegen die Zeit zu arbeiten, um die Enterprise, den einzigen US-Flugzeugträger im Pazifik, zu reparieren.

Durch viele vernünftige Maßnahmen markierte die Schlacht um die Santa Cruz—Inseln einen japanischen Sieg – und einen strategischen. Die kaiserliche japanische Marine hatte Kinkaids sich zurückziehende Flotte verfolgt und sie sogar aus der Kampfzone vertrieben. Am Tag nach der Aktion besaßen die Japaner die einzige operative Trägertruppe im Pazifik. Die Japaner hatten nicht nur mehr Schiffe mit größerer Kampftonnage versenkt, sondern auch mehr Flugzeuge und befanden sich im physischen Besitz der Meere. Obwohl ein großer Teil des Kredits an japanische Flieger und sogar amerikanische Zerstörer geht, war der Untergang eines US-Flottenträgers, der Hornet, durch Oberflächentorpedoangriffe ebenfalls eine bemerkenswerte Leistung. Argumente, die auf Flugzeugbesatzungsverlusten basieren oder denen Guadalcanal gehörte, drehen sich um etwas anderes — die Kampagne, nicht die Schlacht. Admiral Yamamoto und die kombinierte Flotte konnten den Erfolg in Santa Cruz nicht ausnutzen, aber die Tatsache, dass die Marineanstrengungen später seitwärts gingen, kann die Leistung der kaiserlichen japanischen Marine am 26. Oktober 1942 nicht mindern.

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